Une nouvelle zone d’IA en plein essor, même au milieu de la morosité technologique



SAN FRANCISCO – Il y a cinq semaines, OpenAI, un laboratoire d’intelligence artificielle de San Francisco, a lancé ChatGPT, un chatbot qui répond aux questions dans une prose claire et concise. L’outil alimenté par l’IA a immédiatement fait sensation, avec plus d’un million de personnes l’utilisant pour tout créer, de la poésie aux dissertations du lycée en passant par les réécritures de chansons de Queen.

Maintenant, OpenAI est au milieu d’une nouvelle ruée vers l’or.

Le laboratoire est en pourparlers pour conclure un accord qui le valoriserait à environ 29 milliards de dollars, soit plus du double de sa valorisation en 2021, ont déclaré deux personnes au courant des discussions. L’accord potentiel – où OpenAI vendrait des actions existantes de la société dans le cadre d’une soi-disant offre publique d’achat – pourrait totaliser 300 millions de dollars, selon le nombre d’employés acceptant de vendre leurs actions, ont-ils déclaré. La société est également en pourparlers avec Microsoft – qui y a investi 1 milliard de dollars en 2019 – pour des fonds supplémentaires, ont déclaré deux personnes.

La clameur autour d’OpenAI montre que même dans le ralentissement technologique le plus lamentable d’une génération, la machine à conclure des accords de la Silicon Valley continue de fonctionner. Après une année humiliante qui comprenait des licenciements massifs et des coupes, les investisseurs technologiques – un groupe naturellement optimiste – ont hâte de sauter sur une tendance en vogue.

Aucun domaine n’a créé plus d’enthousiasme que l’intelligence artificielle générative, le terme désignant une technologie capable de générer du texte, des images, des sons et d’autres médias en réponse à de courtes invites. Les investisseurs, les experts et les journalistes parlent d’intelligence artificielle depuis des années, mais la nouvelle vague – le résultat de plus d’une décennie de recherche – représente une race d’IA plus puissante et plus mature.

Ce type d’IA promet de tout réinventer, des moteurs de recherche en ligne comme Google aux éditeurs photo et graphiques comme Photoshop en passant par les assistants numériques comme Alexa et Siri. En fin de compte, cela pourrait fournir une nouvelle façon d’interagir avec presque tous les logiciels, permettant aux gens de discuter avec des ordinateurs et d’autres appareils comme s’ils discutaient avec une autre personne.

Cela a accéléré la conclusion d’accords autour des entreprises d’IA génératives. Jasper, une startup d’IA générative fondée en 2021, a levé 125 millions de dollars en octobre, pour une valeur de 1,5 milliard de dollars. Stability AI, une société génératrice d’images fondée en 2020, a levé 101 millions de dollars le même mois, pour une valeur de 1 milliard de dollars. Les petites entreprises d’IA générative, notamment Character.AI, Replika et You.com, ont également été inondées d’intérêt des investisseurs.

En 2022, les investisseurs ont injecté au moins 1,37 milliard de dollars dans des entreprises d’IA générative à travers 78 transactions, soit presque autant qu’ils ont investi au cours des cinq années précédentes combinées, selon les données de PitchBook, qui suit l’activité financière dans l’industrie.

La valorisation de 29 milliards de dollars d’OpenAI a été rapportée précédemment par le Wall Street Journal. Les sociétés de capital-risque Thrive Capital et Founders Fund pourraient acheter des actions dans le cadre de l’offre publique d’achat, ont déclaré deux personnes. Parce qu’OpenAI a commencé comme une société à but non lucratif, il est difficile de déterminer sa valorisation précise.

OpenAI, Thrive Capital et Founders Fund n’ont pas fourni de commentaires sur l’investissement proposé.

Les entreprises ont développé l’IA générative pendant des années, y compris des géants de la technologie comme Google et Meta ainsi que des startups ambitieuses comme OpenAI. Mais la technologie n’a attiré l’attention du public qu’au printemps dernier, lorsque OpenAI a dévoilé un système appelé DALL-E qui permet aux gens de générer des images photoréalistes simplement en décrivant ce qu’ils voulaient voir.

Cela a inspiré les entrepreneurs à plonger dans de nouvelles idées et les investisseurs à faire des proclamations radicales de perturbation. Leur enthousiasme a atteint de nouveaux sommets en décembre après la sortie d’OpenAI de ChatGPT, les fans s’emparant de la technologie pour générer des lettres d’amour et des plans d’affaires.

« C’est le nouveau type de changement de paradigme « mobile » que nous attendions tous », a déclaré Niko Bonatsos, investisseur de la société de capital-risque General Catalyst. “Peut-être plus gros aussi.”

Les investisseurs de Sequoia Capital ont écrit que l’IA générative avait “le potentiel de générer des billions de dollars de valeur économique”. Et Lonne Jaffe, un investisseur chez Insight Partners, a déclaré: “Il y a certainement un élément à cela qui ressemble au lancement précoce d’Internet.” Google, Meta et d’autres géants de la technologie ont hésité à diffuser des technologies génératives au grand public, car ces systèmes produisent souvent du contenu toxique, notamment de la désinformation, des discours de haine et des images biaisées contre les femmes et les personnes de couleur. Mais les nouvelles entreprises plus petites comme OpenAI – moins soucieuses de protéger une marque d’entreprise établie – ont été plus disposées à rendre la technologie publique.

Les techniques nécessaires pour créer une IA générative sont largement connues et disponibles gratuitement dans des articles de recherche universitaires et des logiciels open source. Google et OpenAI ont un avantage car ils ont accès à des poches profondes et à une puissance de calcul brute, qui sont les éléments constitutifs de la technologie.

Pourtant, de nombreux chercheurs de haut niveau de Google, OpenAI et d’autres laboratoires d’IA de premier plan se sont lancés seuls ces derniers mois pour fonder de nouvelles startups dans le domaine. Ces startups ont reçu certaines des plus importantes levées de fonds, l’excitation suscitée par ChatGPT et DALL-E incitant les sociétés de capital-risque à investir dans encore plus de jeunes entreprises.

Plus de 450 startups travaillent actuellement sur l’IA générative, selon le décompte d’une société de capital-risque. Et la frénésie a été aggravée par l’empressement des investisseurs à trouver la prochaine grande chose dans un environnement sombre.

Michael Dempsey, un investisseur de la société de capital-risque Compound, a déclaré que le ralentissement technologique – qui comprenait l’année dernière un crash crypto, des actions peu performantes et des licenciements dans de nombreuses entreprises – a créé une accalmie parmi les investisseurs.

Ensuite, “tout le monde s’est enthousiasmé pour l’IA”, a-t-il déclaré. “Les gens ont besoin de quelque chose à dire à leurs investisseurs ou à eux-mêmes, honnêtement, qu’il y a une prochaine chose qui les excitera.”

Certains craignent que le battage médiatique autour de l’IA générative ait devancé la réalité. La technologie a soulevé des questions éthiques épineuses sur la façon dont l’IA générative peut affecter les droits d’auteur et si les entreprises doivent obtenir l’autorisation d’utiliser les données qui entraînent leurs algorithmes. D’autres pensent que les grandes entreprises technologiques telles que Google écraseront rapidement les jeunes pousses et que certaines des nouvelles entreprises ont peu d’avantages concurrentiels.

“Il y a beaucoup d’équipes qui n’ont aucune compétence en IA qui se présentent comme des entreprises d’IA”, a déclaré Dempsey.

Ces inquiétudes n’ont pas ralenti la vague d’excitation, surtout après l’arrivée de Stability AI en octobre.

La startup avait aidé à financer un projet de logiciel open source qui a rapidement construit une technologie de génération d’images qui fonctionnait un peu comme DALL-E. La différence était que si OpenAI n’avait partagé DALL-E qu’avec un petit nombre de testeurs, la version open source de Stability AI – Stable Diffusion – pouvait être utilisée par n’importe qui. Les gens ont rapidement utilisé l’outil pour créer des images photoréalistes de tout, d’un chevalier médiéval pleurant sous la pluie à Disneyland peint par Vincent Van Gogh.

Dans l’excitation qui a suivi, Eugenia Kuyda, fondatrice et PDG de la startup de chatbot Replika, a déclaré dans une interview qu’elle avait été contactée par “toutes les sociétés de capital-risque de la Silicon Valley”, soit plus de 30 sociétés. Elle a répondu à leurs appels mais a renoncé à un financement supplémentaire car son entreprise, fondée en 2014, est rentable.

“Je me sens comme la personne qui arrivait une semaine plus tôt à l’aéroport pour un vol – et maintenant le vol embarque”, a-t-elle déclaré.

Character.AI, une autre société de chatbot, et You.com, qui ajoute la technologie de chat à son moteur de recherche Internet, ont également suscité l’intérêt des investisseurs en capital-risque, ont indiqué les sociétés. Sharif Shameem, un entrepreneur qui a construit une base de données consultable pour les images créées par Stable Diffusion en août appelée Lexica, a déclaré que son outil a rapidement atteint 1 million d’utilisateurs – un signe qu’il devrait passer de sa startup existante à se concentrer sur Lexica. En quelques semaines, il a levé 5 millions de dollars de financement pour le projet.

Shameem a comparé le moment autour de l’IA générative à l’avènement de l’iPhone et des applications mobiles. “Cela ressemble à l’une de ces rares opportunités”, a-t-il déclaré.

Jaffe d’Insight Partners a déclaré que son entreprise avait depuis encouragé la plupart des sociétés de son portefeuille à envisager d’intégrer la technologie d’IA générative dans leurs offres. “Il est difficile de penser à une entreprise qui ne pourrait pas l’utiliser d’une manière ou d’une autre”, a-t-il déclaré.

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