Deux ans avant qu’un arbre tombant sur une ligne électrique PG&E ne déclenche l’incendie mortel de Zogg en 2020 dans le nord de la Californie, un entrepreneur de PG&E a déclaré au service public que le pin devait être enlevé, mais PG&E a cessé de travailler dans la région après qu’un résident armé ait confronté son équipage.

L’incident peu connu a été révélé dans un document de la commission des services publics de l’État publié le mois dernier qui propose infliger une amende de 155 millions de dollars à PG&E pour avoir causé l’incendie qui a tué quatre personnes et détruit plus de 200 bâtiments alors qu’il ravageait une zone au sud-ouest de Redding pendant 16 jours.

L’arrêt de travail de PG&E en 2018 dans la zone où l’incendie de Zogg s’est enflammé est survenu au début d’une période de probation de cinq ans imposée au service public l’année précédente par un juge de la Cour fédérale, à la suite de la condamnation de PG&E pour six crimes liés à l’explosion de San Bruno en 2010 qui a tué huit personnes. Cette probation, qui obligeait PG&E à ne pas commettre de crimes, s’est terminée plus tôt cette année. Le juge supervisant la probation, William Alsup, au tribunal de district américain de San Francisco, a écrit dans ses derniers commentaires que PG&E au cours des cinq années avait “fait une série de crimes” provoquant des incendies de forêt qui ont tué 113 personnes, et “sortiraient de la probation comme une menace continue pour la Californie”. Auparavant, Alsup avait accusé PG&E d’avoir triché sur la maintenance de son réseau électrique “afin d’augmenter les dividendes, les bonus et les contributions politiques”.

Les enquêteurs de l’État ont déterminé “avec un degré élevé de certitude” que l’incendie de Zogg a été déclenché par l’un des deux pins gris tombant sur une ligne électrique PG&E, selon l’ordonnance proposée. L’utilitaire a plaidé non coupable à quatre accusations d’homicide involontaire portées par le procureur du comté de Shasta en relation avec l’incendie de Zogg.

En août 2018, l’entrepreneur de PG&E Mountain G. Enterprises avait identifié les deux pins gris près de Zogg Mine Road et les avait classés dans PG&E comme “Priorité 2” pour l’enlèvement, indiquant qu’ils devaient être coupés mais ne posaient pas de risque immédiat pour l’infrastructure du service public. , selon le ordre proposé par la California Public Utilities Commission.

Environ deux mois plus tard, les travaux de PG&E dans la zone de Zogg Mine Road ont été « interrompus… en raison d’interactions avec un résident de Zogg Mine Road, qui pensait que les équipes de PG&E coupaient des arbres inutilement », a rapporté PG&E, selon la commission des services publics. Le résident “avait auparavant brandi une arme à feu à des équipes d’arbres qui tentaient de travailler dans la région et menaçait de le faire à nouveau”, a déclaré la commission.

PG&E n’a jamais abattu aucun des pins gris, désignés comme “6557” et “6558”, selon la commission. Le service public a déclaré que l’un de ses responsables “se souvient à un moment donné d’avoir pris la décision de s’appuyer sur les patrouilles de routine de PG&E (gestion de la végétation) de la zone pour tout travail restant sur Zogg Mine Road”, a déclaré la commission.

Un porte-parole du bureau du shérif du comté de Shasta a confirmé avoir répondu en septembre 2018 à une “altercation verbale où une arme a été montrée”. Le porte-parole Timothy Mapes a déclaré qu’il pensait qu’il s’agissait de l’incident mentionné par la commission, lorsque le résident a d’abord confronté des équipes d’arbres, avant de faire plus tard une menace qui a interrompu le travail de PG&E. La police a déterminé que l’arme du résident avait été montrée mais “pas brandie sur l’équipage” et a conclu “qu’il n’y avait pas de crime”, a déclaré Mapes.

PG&E à l’époque “a demandé une éventuelle réserve par un adjoint à l’avenir si leur équipage avait des raisons de revenir”, a ajouté Mapes. La commission des services publics a noté que PG&E “avait enquêté sur l’obtention d’un soutien en matière de sécurité auprès des forces de l’ordre”, mais que “PG&E n’a pas indiqué si ce soutien en matière de sécurité avait jamais été obtenu, si les équipes travaillant dans la zone de Zogg Mine Road avaient jamais repris le travail, ou même définitivement. que cette interaction avec le résident armé était la raison pour laquelle les arbres 6557 et 6558 n’ont pas été enlevés.

Le service public basé à San Francisco, interrogé sur les incidents de Zogg Mine Road et le résident armé, n’a pas répondu directement. « Chaque année, PG&E investit des millions de dollars au nom de nos clients dans des travaux de gestion de la végétation. Nous inspectons et taillons ou enlevons la végétation qui pourrait entrer en contact avec des équipements électriques, provoquant des pannes de courant ou provoquant des incendies de forêt », a déclaré PG&E dans un communiqué. “Si les propriétaires fonciers refusent, interfèrent ou bloquent cet important travail de sécurité, ils mettent en danger des quartiers et des communautés entières.”

En 2020, les clients de PG&E ont interféré ou bloqué la gestion de la végétation du service public plus de 10 000 fois, a indiqué le service public. “Lorsque cela se produit, PG&E lance le processus de résolution des litiges plus formalisé, qui peut aller de la communication avec les clients à une action en justice dans certains cas”, a déclaré le service public.

Entre 2018 et 2021, les menaces physiques ou verbales contre les employés et les sous-traitants de PG&E ont plus que doublé, et le service public “recherche régulièrement le soutien de nos partenaires chargés de l’application des lois pour faire face à de tels événements”, a déclaré PG&E. «Cela retarde notre capacité à terminer cet important travail de sécurité publique alors que nous suivons le processus de règlement des différends. N’importe lequel de ces cas pourrait entraîner un incendie.

Le service public n’a pas répondu à une question demandant si l’augmentation des menaces était corrélée à une augmentation de ses travaux d’abattage d’arbres. PG&E a lancé en 2018 son «Gestion améliorée de la végétation“, qui dit que” les arbres qui sont trop proches des lignes électriques ou qui les menacent peuvent être dangereux et exposer les communautés que nous desservons au risque d’incendie de forêt “.

PG&E a noté dans sa déclaration qu’elle avait soutenu l’échec du projet de loi 396 du Sénat californien qui aurait élargi sa capacité à abattre des arbres sur des terres privées. La facture était opposé par plusieurs groupes environnementaux sur les préoccupations exprimées concernant les dommages environnementaux, les droits de propriété et l’efficacité contre les incendies de forêt.

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