Quand les tempêtes fluviales atmosphériques arriveront


La tempête atmosphérique de la rivière qui s’abattait sur la région de la baie mercredi soir et jeudi matin a soulevé des inquiétudes concernant les coulées de boue, les pannes de courant et d’autres problèmes. Et une série de nouvelles tempêtes qui se dirigent vers nous ce week-end signifie que la fin n’est pas encore en vue.

La tempête de milieu de semaine était la troisième tempête atmosphérique fluviale depuis vendredi dernier. Les scientifiques ont déclaré que les conditions s’alignent pour une série de tempêtes supplémentaires “ananas express” dans les prochains jours qui pourraient créer des conditions inédites depuis 2017.

Cette année-là, plusieurs tempêtes atmosphériques fluviales ont inondé successivement la Californie, culminant avec une tempête massive à la mi-février qui a mis fin à la sécheresse de 2012-2016, détruit le déversoir du barrage d’Oroville et causé 100 millions de dollars de dégâts par les inondations au centre-ville de San Jose.

Cette année, deux autres tempêtes atmosphériques fluviales se préparent samedi et lundi dans le nord de la Californie, avec encore plus potentiellement à venir la semaine ou les deux suivantes, a déclaré Marty Ralph, directeur du Center for Western Weather and Water Extremes à UC San Diego, et l’un des principaux experts nationaux des rivières atmosphériques.

“Si ces tempêtes continuent de frapper les côtes pendant les deux ou trois prochaines semaines, cela mettra fin à la sécheresse”, a-t-il déclaré.

Parce que les sols sont devenus saturés après les pluies régulières de décembre, des milliards de gallons d’eau s’écoulent enfin dans les réservoirs, qui restent à des niveaux bas à cause de la sécheresse mais commencent à augmenter, a noté Ralph. De multiples tempêtes atmosphériques successives pourraient également provoquer des inondations majeures, un problème que les responsables de l’État ont souligné mercredi.

“Il y a trois semaines, nous parlions de sécheresse exceptionnelle”, a déclaré Karla Nemeth, directrice du Département des ressources en eau de Californie. “Et ici, nous parlons maintenant de la plus grande série de tempêtes que nous ayons vue en cinq ans.”

Certes, la modélisation informatique qui prévoit les tempêtes atmosphériques fluviales et d’autres conditions météorologiques n’est précise qu’environ une semaine dans le futur. Au-delà, les conditions peuvent changer et les prévisions sont ajustées plus près de la date d’arrivée des tempêtes.

Mais les modèles météorologiques générés par les superordinateurs américains et européens montrent certaines des meilleures conditions de temps humide depuis le début de la sécheresse actuelle en Californie il y a trois ans.

“Le jet stream est droit comme une flèche venant de l’Asie vers la côte californienne”, a déclaré Jan Null, un météorologue propriétaire de Golden Gate Weather Services à Half Moon Bay. « Cela ressemble à un modèle El Niño. Il nous apporte un train de tempêtes.

Les rivières atmosphériques sont les plus grandes « rivières » sur Terre. Tempêtes riches en humidité qui proviennent souvent près d’Hawaï, elles traversent le ciel jusqu’à 2 miles au-dessus de l’océan et transportent deux fois le volume d’eau par seconde comme le fleuve Amazone et 25 fois le volume du Mississippi où il se jette dans l’océan.

Mercredi, la NOAA a fait voler des avions “chasseurs d’ouragans” dans la tempête actuelle pour recueillir des données sur sa force.

Lorsque les crêtes à haute pression au large bloquer les rivières atmosphériques de la Californie, les détournant vers le Canada ou le nord-ouest du Pacifique, la Californie peut entrer dans une sécheresse. Cela s’est produit à plusieurs reprises lors de la dernière grande sécheresse de 2012 à 2016, et pendant la majeure partie des trois derniers hivers. Lorsque les crêtes ont disparu, comme elles le sont maintenant, les tempêtes peuvent s’aligner et marteler la côte ouest comme des coups de corps d’un combattant. Mais avec modération, ils sont essentiels à l’approvisionnement en eau de l’État. Au cours d’une année typique, la Californie reçoit environ une douzaine de tempêtes de ce type, qui représentent environ 50 % de ses précipitations.

“Les années sèches par rapport aux années humides sont essentiellement dues à trop peu ou trop de rivières atmosphériques”, a déclaré Ralph, qui a conçu une échelle de 1 à 5 pour mesurer les tempêtes atmosphériques des rivières, en fonction de la quantité d’humidité qu’elles transportent et du temps qu’elles ont. s’attarder sur la terre.

Deux tempêtes “AR”, comme on les appelle, ont aspergé la région de la baie vendredi et samedi. Ces tempêtes étaient de catégorie 1, les plus faibles, mais de catégorie 3 plus au nord. La tempête de mercredi soir était de catégorie 3, accompagnée d’une énorme zone de basse pression appelée « cyclone à la bombe ». Une autre tempête AR ce samedi devrait être un 2. Celui de lundi ressemble à un 4, a prévu l’équipe de Ralph.

Cependant, une série d’autres tempêtes AR pourraient se poursuivre pendant des semaines et devraient susciter davantage d’inquiétudes, ont déclaré Ralph et d’autres experts.

“Les impacts pourraient être graves”, a déclaré Ralph. «Plus il y en a qui s’accumulent dos à dos, plus les réservoirs sont susceptibles de se remplir. Nous devons vraiment faire attention dans les prochaines semaines.

Les réservoirs à travers la Californie restent faibles après trois ans de grave sécheresse. Le plus grand de l’État, Shasta, près de Redding, était plein mercredi à 34 %, soit environ 57 % de sa moyenne historique à cette date. De même, Oroville, dans le comté de Butte, était plein à 39 % – environ 74 % de sa moyenne, et en augmentation.

Mais à chaque tempête, certains réservoirs ont déjà dépassé les niveaux normaux. Le réservoir de Folsom, au nord-est de Sacramento, a bondi ces dernières semaines à 58% de remplissage, soit 144% de sa moyenne historique pour cette période de l’année. Le lac Millerton, au nord de Fresno, est maintenant plein à 77 %, soit 146 % de la moyenne.



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