Pourquoi la star japonaise Shintaro Fujinami et les A d’Oakland sont un match parfait

OAKLAND – Il n’y avait pas de siège vide à la conférence d’introduction d’Oakland A pour le lanceur japonais Shintaro Fujinami, le plus récent agent libre de l’équipe.

La salle du podium improvisée des bureaux du A’s Jack London Square était bondée de journalistes, de caméras et de dirigeants d’équipe, dont l’ancien président des opérations de baseball, Billy Beane, debout au fond de la salle.

“Wow”, a déclaré le directeur général David Forst en regardant autour de lui depuis le podium. « C’est excitant, ce n’est pas quelque chose que nous faisons tous les jours. Cela fait longtemps.”

Les A ne sont pas grands sur les signatures d’agences gratuites coûteuses qui pourraient justifier une conférence de presse flashy – une histoire récente de réduction des coûts et de faibles budgets oblige le front office à maintenir les dépenses au minimum. Cela fait donc un moment. Pensez à l’intro de Yoenis Cespedes en 2013 ou à Hideki Matsui en 2010.

L’accord d’un an et de 3,5 millions de dollars de Fujinami avec les A ne justifierait normalement pas le grand rassemblement, mais le tirage au sort international était suffisant pour obtenir un grand groupe de médias de langue japonaise qui suivront “Fuji” – son surnom américain préféré – via son MLB périple.

“Comme le mont Fuji”, a déclaré Fujinami par l’intermédiaire de l’interprète japonais Issei Yamada.

L’accord de Fujinami avec Oakland représente une opportunité parfaite pour les deux parties. Fujinami cherchait une équipe qui le laisserait lancer comme partant. Et les A avaient besoin d’un autre bras dans leur rotation.

“C’était important pour lui d’avoir une chance d’être partant, et c’est ainsi que nous l’avons vu performer au Japon”, a déclaré Forst.

L’opportunité de commencer seul aurait pu être le tirage au sort ultime à Oakland pour Fujinami. Le joueur de 28 ans a été repêché au premier tour dans le Nippon Professional Baseball, aux côtés de la superstar et rival du lycée Shohei Ohtani en 2012. Il a fait quatre équipes All-Star NBP consécutives au cours de ses 10 saisons avec les Hanshin Tigers en tant que démarreur dur qui peut frapper à trois chiffres pour aller avec un curseur bas de 80 mph et un séparateur.

Mais Fujinami a perdu son commandement quelque part en cours de route. En 2017, à 23 ans, son taux de marche est passé de 3,7 marches par neuf manches à 5,7 en 26 matchs avec les Tigers, dont 11 départs. Ses difficultés l’ont fait basculer entre le starter et le releveur vers la dernière partie de sa carrière chez les Tigers.

Dernièrement, il a pu reprendre une partie de ce contrôle, ramenant son BB/9 à 3,0 en 25 matchs. Le lanceur de 6 pieds 6 pouces a retiré 65 frappeurs avec 21 buts sur balles pour une MPM de 3,38 en 66 2/3 de manches la saison dernière – à la fois comme partant pour 10 matchs et comme releveur pour six.

C’est le bilan de Fujinami en tant que partant qui a intéressé les A, qui ont désespérément besoin d’une certaine stabilité dans leur rotation avec Daulton Jefferies en convalescence après une opération de Tommy John et James Kaprielian susceptible de manquer de temps pour commencer la saison avec une blessure au bras. Oakland a ramené Paul Blackburn pour un contrat d’un an et Cole Irvin revient également, tandis que les acquisitions commerciales de 2022 Ken Waldichuk et JP Sears font partie des autres options de rotation.

AJ Puk sera toujours allongé en tant que partant, a déclaré Forst, avec une opportunité pour le gaucher de gagner une place de rotation à l’entraînement de printemps. Les A ont également signé Drew Rucinski pour un contrat d’un an de 3 millions de dollars. Le joueur de 34 ans a passé les quatre dernières saisons dans la Korea Baseball Organization League.

Mais Forst semblait certain que Fujinami commencerait.

« Je n’avais pas réalisé que nous avions amené le mont Fuji dans la région de la baie. Nous déplaçons des montagnes, je suppose », a déclaré l’agent de Fujinami, Scott Boras. “Aujourd’hui marque un moment très spécial pour lui, c’est vraiment le cas.”

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