Après une décennie de débats et de batailles politiques, la California Coastal Commission a approuvé un plan de construction de la plus grande usine de dessalement des océans jamais construite dans le nord de la Californie.

Le projet, proposé sur le site d’une ancienne usine d’extraction de sable sur le littoral de la baie de Monterey, près de la ville de Marina, dans le nord du comté de Monterey, ne représenterait qu’un dixième de la taille de la plus grande usine de dessalement du pays, construite en 2015 à Carlsbad, près de San Diego.

Mais cela fournirait 4,8 millions de gallons par jour d’eau potable de l’océan – environ 35% de l’approvisionnement en eau de Monterey, Carmel, Pacific Grove et des communautés environnantes – dont beaucoup ont souffert de pénuries d’eau au cours des 25 dernières années.

Après une audience publique de 12 heures à Salinas avec plus de 300 personnes témoignant, la Commission côtière a voté 8 contre 2 jeudi soir pour approuver le plan, qui a été soutenu par le gouverneur Gavin Newsom.

«Nous avons un moratoire sur la construction. Nous avons un rationnement de l’eau », a déclaré Josh Stratton, porte-parole de California American Water, une société privée qui a proposé l’usine et qui fournit de l’eau à environ 100 000 personnes dans la région de la péninsule de Monterey. « Il y a plusieurs projets de logement qui n’ont pas avancé. Nous avons déjà l’une des plus faibles consommations d’eau par habitant de l’État. C’est indispensable. »

Le projet a été soutenu par l’industrie du tourisme de Monterey, y compris les grands hôtels et centres de villégiature, ainsi que les chambres de commerce, le Monterey County Farm Bureau et la Monterey Peninsula Taxpayers Association.

Mais les opposants ont lancé un effort passionné et soutenu pour le tuer. Ils ont noté que selon les propres projections de Cal-Am, le projet augmenterait les factures d’eau de 50 % par mois, ajoutant environ 50 $ à la facture moyenne.

Les critiques comprenaient des groupes environnementaux et certains élus locaux, en particulier de la ville de Marina, qui compte beaucoup plus de ménages minoritaires et à faible revenu que les communautés voisines célèbres comme Pebble Beach et Carmel. Ils ont noté que Marina n’obtiendrait aucune eau du projet puisqu’elle n’est pas desservie par Cal-Am Water.

“L’eau sera incroyablement chère”, a déclaré Melodie Chrislock, directrice de Public Water Now, un groupe à but non lucratif qui fait pression pour une prise de contrôle publique de Cal-Am. « Et ce n’est pas juste de le mettre à Marina. Ils ne reçoivent pas une goutte d’eau et ils subissent tous les impacts environnementaux.

Cal-Am a estimé le coût de l’usine à environ 330 millions de dollars, mais cette estimation date de plusieurs années.

Dans le rapport du personnel de la Commission côtière, le coût de l’eau était estimé à environ 6 000 $ l’acre-pied. Un pied d’acre, ou 325 851 gallons, est assez d’eau pour deux familles de quatre personnes pendant un an.

Ce coût représente plusieurs fois le prix de l’eau provenant d’autres usines de dessalement, comme l’usine de Carlsbad, qui coûte généralement environ 2 500 $ l’acre-pied, et plus de trois fois le prix de l’eau recyclée.

Les critiques disent qu’il y a une meilleure approche : Continuer à développer Pure Water Monterey, un projet avancé de recyclage de l’eau géré par le district de gestion de l’eau de la péninsule de Monterey et Monterey One Water, l’opérateur des eaux usées de la région, qui recycle les eaux usées et les met dans des aquifères souterrains.

« Construire desal maintenant est prématuré. Cela enferme la péninsule de Monterey dans une solution coûteuse », a déclaré Mandy Sackett, directrice des politiques californiennes de la Surfrider Foundation, un groupe environnemental.

Les partisans ont cependant rétorqué que le projet de recyclage de l’eau et les puits d’eau souterraine en général étaient importants, mais pas aussi “résistants à la sécheresse” que le projet de dessalement, étant donné que les bassins d’eau souterraine de la région ont des problèmes d’intrusion d’eau de mer et aussi des demandes des agriculteurs. .

Ils ont également noté que le projet de dessalement aurait peu d’impact sur la faune. Le plan est de forer jusqu’à sept puits inclinés à 200 pieds sous le fond marin et d’extraire lentement l’eau de l’océan à travers le sable. Les puits seraient basés dans l’ancienne usine d’extraction de sable CEMEX, qui fonctionnait sur la plage près de Marina depuis 1906 et a fermé l’année dernière. Leurs pads et leurs équipements électriques occuperaient 1 acre.

L’eau de mer serait acheminée à environ trois kilomètres à l’est jusqu’à une usine de dessalement qui serait construite à côté d’une usine de traitement des eaux usées existante. L’eau serait acheminée vers les villes voisines. Et la saumure restante serait mélangée avec des eaux usées traitées pour ramener sa salinité au niveau de l’eau de l’océan et rejetée dans l’océan par un tuyau existant qui se vide à deux milles au large dans la baie de Monterey.

La Californie a connu une grave sécheresse pendant 8 des 11 dernières années. Avec le changement climatique, Newsom a déclaré que l’État devait étendre son approvisionnement en eau en construisant davantage de réservoirs hors-courant, d’usines de recyclage de l’eau, de projets de captage des eaux pluviales et d’usines de dessalement.

La région de Monterey connaît une grave pénurie d’eau depuis 1995, lorsque les régulateurs de l’État ont déclaré que Cal-Am prélevait trois fois plus d’eau de la rivière Carmel qu’elle n’en avait le droit, et ont ordonné des coupes. Les électeurs ont rejeté les plans d’un nouveau barrage sur la rivière Carmel, et plusieurs autres projets de dessalement ont été proposés mais jamais construits.

Il existe actuellement 12 usines de dessalement des océans en Californie. Mais la plupart sont petits et desservent des bases militaires, des centrales électriques et d’autres installations, comme l’aquarium de Monterey Bay. Outre l’usine de Carlsbad, il existe des usines à Santa Barbara et sur l’île de Catalina. En mai, la Commission côtière a rejeté une énorme usine à Huntington Beach, invoquant des préoccupations environnementales.

Le mois dernier, il a approuvé une usine à Dana Point de taille similaire à l’usine de Marina.

Il existe 23 autres usines de dessalement saumâtre en Californie. Ils puisent l’eau de diverses sources non océaniques, y compris les eaux souterraines salées, ou dans le cas d’une usine en construction à Antioche actuellement, l’eau du delta de la rivière Sacramento-San Joaquin.

Les experts en eau ont déclaré vendredi qu’ils s’attendent à ce que davantage d’usines de dessalement soient approuvées, en particulier si la sécheresse s’aggrave, mais ont prédit que celles liées à l’océan seront principalement des usines plus petites dans les zones manquant d’eau.

“L’océan est une ressource inépuisable”, a déclaré Jeff Mount, professeur émérite à UC Davis et chercheur principal au centre de l’eau du Public Policy Institute of California. « Mais dans la plupart des endroits, l’eau est trop chère à boire. Nous ne pouvons pas nous le permettre.

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