Les trois dernières semaines ont été les plus humides en 161 ans dans la Bay Area

À quel point a-t-il été humide récemment dans le nord de la Californie ?

De nouveaux totaux de précipitations montrent qu’aucune personne en vie n’a connu une période de trois semaines dans la région de la baie aussi humide que ces 21 derniers jours. La dernière fois que cela s’est produit, Abraham Lincoln était président.

Du 26 décembre au 15 janvier, 17 pouces de pluie sont tombés au centre-ville de San Francisco. C’est la deuxième période de trois semaines la plus humide de l’histoire de San Francisco depuis le début des relevés quotidiens en 1849 pendant la ruée vers l’or. Et c’est plus de cinq fois la moyenne historique de la ville de 3,1 pouces sur la même période.

La seule période de trois semaines qui a été plus humide à San Francisco – souvent utilisée comme référence pour la météo de la région de la baie car elle possède les records les plus anciens – est survenue pendant la guerre civile lorsqu’une noyade de 23,01 pouces est tombée du 5 janvier au 25 janvier 1862. , au cours d’un hiver historique connu sous le nom de “Le grand déluge de 1862”.

Graphique des précipitations historiques à San Francisco.  Il montre que du 26 décembre 2022 au 15 janvier 2023 est la deuxième période de trois semaines la plus humide de la ville depuis le début des relevés quotidiens en 1849 pendant la ruée vers l'or.“Les chiffres des précipitations au cours des trois dernières semaines n’ont cessé de s’additionner. Ils sont devenus flous », a déclaré Jan Null, météorologue chez Golden Gate Weather Services à Half Moon Bay, qui a compilé les totaux. «Nous avions un fort courant-jet qui apportait des tempêtes, les unes après les autres. Il était difficile en cours de route de séparer les tempêtes individuelles.

Tant de pluie est tombée depuis Noël dans le nord de la Californie que certaines villes, dont Oakland, Stockton, Modesto et Livermore, ont déjà atteint leur pluviométrie moyenne annuelle. En d’autres termes, s’il ne pleuvait pas une autre goutte avant octobre, ils auraient encore une année de précipitations normales.

Le défilé de tempêtes détrempées, qui ont provoqué des inondations dans la vallée centrale, la vallée de Salinas et les montagnes de Santa Cruz, ainsi que des pannes de courant, des glissements de terrain et au moins 20 morts dans tout l’État, a laissé la Sierra Nevada avec un manteau neigeux à l’échelle de l’État de 251% de la normale mardi.

Des pluies légères sont attendues mercredi soir, mais sinon, les prévisions prévoient des conditions sèches pendant une grande partie du reste du mois de janvier. Le niveau des rivières est maintenant en baisse.

“Nous avons eu tellement d’eau et tellement de neige”, a déclaré Daniel Swain, climatologue à l’UCLA. « Cela va nous aider à sécher et à creuser vers la fin janvier. C’est vraiment une bonne nouvelle parce que cela découle de la trajectoire vers une aggravation des inondations.

Pour savoir à quel point la situation a été pire, considérons l’hiver 1861-1862.

Entre novembre 1861 et janvier 1862, il a tellement plu que la vallée centrale est devenue une vaste mer intérieure, de 30 pieds de profondeur, sur 300 milles. Leland Stanford, qui avait été élu gouverneur, a pris une chaloupe dans les rues de Sacramento pour se rendre à son investiture.

Des tempêtes chaudes sur un manteau neigeux massif cet hiver-là ont provoqué d’immenses inondations, effaçant des fermes, des moulins, des ponts et, dans certains cas, des villes entières de la carte. On estime que 4 000 personnes sont mortes, soit environ 1% de la population californienne à l’époque, et plus que le nombre de morts lors du tremblement de terre de 1906 à San Francisco.

Aujourd’hui, la Californie possède de grands barrages et réservoirs qui limitent les inondations les années humides. Il existe également des milliers de kilomètres de digues et de pompes, de déversoirs et d’autres projets de contrôle des crues qui n’étaient pas en place dans les années 1860.

Une lithographie montre des gens dans des bateaux sur la rue K au centre-ville de Sacramento pendant la grande inondation de 1862. (A. Rosenfield, Wikimedia Commons)
Une lithographie montre des gens dans des bateaux sur la rue K au centre-ville de Sacramento pendant la grande inondation de 1862. (A. Rosenfield, Wikimedia Commons)

Et malgré les récentes semaines humides, le nord de la Californie est loin du dernier total annuel de précipitations de 1861-1862. San Francisco a enregistré mardi 21,75 pouces de pluie depuis le 1er octobre. Ce total devrait plus que doubler dans les mois à venir pour atteindre les 49,27 pouces tombés en 1861-1862, ou les 47,19 pouces tombés au cours de la deuxième année la plus humide. dans l’histoire, 1997-98.

Les experts météorologiques sont de plus en plus préoccupés par le fait que si un autre hiver massif comme celui de 1861-1862 frappait – et les cernes des arbres et d’autres documents historiques montrent qu’ils se sont produits environ tous les 100 à 200 ans – des millions de personnes pourraient être piégées par des inondations, les autoroutes pourraient être fermées pendant des semaines. , et les dommages pourraient atteindre des centaines de milliards de dollars.

Une étude l’été dernier par des scientifiques de l’UCLA ont constaté que les chances d’une telle série de tempêtes énormes, bien qu’encore lointaines, ont à peu près doublé en raison du changement climatique. Le changement climatique a réchauffé les eaux océaniques, permettant à plus d’humidité d’être absorbée par les tempêtes atmosphériques fluviales.

Swain, co-auteur de cette étude, a déclaré que le changement climatique augmente déjà d’environ 5 % la quantité d’humidité dans ces tempêtes, et que cela augmentera à mesure que les températures continueront de se réchauffer.

Les hivers très humides ne sont pas nouveaux en Californie. Depuis le 1er juillet, San Francisco a enregistré le cinquième record de précipitations. Mais les quatre périodes les plus humides se sont déroulées dans les années 1800.

“La Californie a toujours eu de grosses tempêtes comme celle-ci”, a déclaré Park Williams, professeur agrégé de géographie à UCLA, dont les recherches ont montré que les sécheresses et les incendies de forêt deviennent plus graves en raison du réchauffement. « Le changement climatique peut les rendre plus intenses. Mais nous aurions pu avoir une année aussi humide, que nous ayons eu ou non un changement climatique. Et 1862 le prouve.

Sur cette photo fournie par Mammoth Lakes Tourism, de fortes chutes de neige tombent à Mammoth Lakes, en Californie, le lundi 9 janvier 2023. (Patrick Griley/Mammoth Lakes Tourism via AP)
Sur cette photo fournie par Mammoth Lakes Tourism, de fortes chutes de neige tombent à Mammoth Lakes, en Californie, le lundi 9 janvier 2023. (Patrick Griley/Mammoth Lakes Tourism via AP)

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