Les ouvriers agricoles partagent le récit du début du déchaînement de Half Moon Bay

HALF MOON BAY – Erlin Ortiz et sa sœur Miriam venaient de terminer leur travail d’emballage de champignons à la ferme California Terra Gardens et étaient assises dans leur voiture prêtes à faire une course lorsque l’horreur s’est déroulée devant elles.

Juste à côté des serres, un collègue Chunli Zhao – leur dos tourné – a sorti une arme de son sac à dos rouge et l’a pointée sur un collègue ouvrier agricole chinois, criant dans son mandarin natal quelque chose qu’ils ne comprenaient pas. Désespérément, pas à pas, l’ouvrier agricole a reculé, a déclaré Ortiz, couvrant son visage avec ses bras.

Mais le tireur lui a quand même tiré dessus.

À travers le pare-brise, les sœurs regardaient le début d’une tuerie lundi après-midi qui ferait sept morts dans deux fermes de champignons à quelques kilomètres l’une de l’autre dans une ville balnéaire connue pour l’innocence de son festival annuel de la citrouille – pas un meurtre de masse.

Deux jours plus tard, les sœurs Ortiz avaient du mal à comprendre ce qui avait déclenché la fusillade de masse la plus meurtrière du comté de San Mateo.

« Nous étions tous sous le choc. C’était terrible », a déclaré Miriam au Bay Area News Group mercredi dans les premiers témoignages du massacre de lundi. “Il n’y a tout simplement aucune explication à cela.”

Les enquêteurs ont décrit Zhao comme un travailleur mécontent mais n’ont encore rien dit sur ce qui l’a déclenché.

Une bande de scène de crime est vue depuis cette vue de drone à Mountain Mushroom Farms à Half Moon Bay, en Californie, le mercredi 25 janvier 2023. L'ouvrier agricole Chunli Zhao, 66 ans, a été arrêté pour sept chefs de meurtre après la fusillade du 23 janvier. .  (Jane Tyska/Bay Area News Group)
Une bande de scène de crime est vue depuis cette vue de drone à California Terra Gardens à Half Moon Bay, en Californie, le mercredi 25 janvier 2023. L’ouvrier agricole Chunli Zhao, 66 ans, a été arrêté pour sept chefs d’accusation de meurtre après la fusillade du 23 janvier . (Jane Tyska/Bay Area News Group)

Au début, Erlin et Miriam – dont le mari était au volant – ont déclaré qu’ils se sentaient paralysés en regardant la violence depuis la voiture à environ 40 pieds. Comment cela pourrait-il se produire? Le tireur était leur collègue de 66 ans qui vivait à quelques pas d’eux dans un campement en forme de fer à cheval à la ferme et cultivait des oignons pour lui et sa femme dans une petite parcelle à côté de leur maison en forme de hangar avec une bâche bleue sur Haut. Zhao a toujours eu un comportement sérieux, a déclaré Erlin en espagnol, “comme s’il n’avait jamais ri, jamais vraiment souri”. Pourtant, malgré leur barrière linguistique, il faisait signe et disait «Hola, amigo» à chaque fois que les sœurs passaient.

Mais maintenant, il se dirigeait d’un air menaçant vers un deuxième ouvrier. “Il avait l’air diabolique”, a déclaré Erlin. “Il était super rouge et très en colère.”

Alors que l’homme ramassait une palette de champignons, a déclaré Erlin, Zhao a tiré. L’homme s’est effondré au sol.

En regardant depuis la voiture, le mari de Miriam, qui ne voulait pas être identifié, a jeté ses mains sur sa tête et a dit : “Oh mon Dieu, il l’a tué !” raconte Erlin. Il n’avait pas encore démarré le moteur.

À ce moment-là, ils ont vu la première victime tenter de se relever et de courir pour sauver sa vie. Mais Zhao l’a rattrapé, a déclaré Erlin, et à bout portant lui a encore tiré dessus.

C’est à ce moment-là que le mari de Miriam a démarré la voiture – un clic de contact qui a surpris Zhao – avant de lancer la voiture en marche arrière et d’appuyer sur l’accélérateur. Il se retourna pour les regarder, puis sauta sur un chariot élévateur et se dirigea vers le campement.

C’est alors que le comportement de Zhao a soudainement changé, ont-ils dit.

“Il riait, il souriait”, a déclaré Erlin, “Nous l’avons vu monter sur le chariot élévateur, et quand il s’est retourné pour nous voir, il se moquait de la situation.”

La structure où le suspect de tir de masse Chunli Zhao, 66 ans, aurait vécu avec sa femme, est vue depuis cette vue de drone à Mountain Mushroom Farms à Half Moon Bay, en Californie, le mercredi 25 janvier 2023. Zhao a été arrêté pour sept chefs d'accusation. de meurtre après la fusillade du 23 janvier.  (Jane Tyska/Bay Area News Group)
La structure où le suspect de tir de masse Chunli Zhao, 66 ans, aurait vécu avec sa femme, est vue depuis cette vue de drone à California Terra Gardens à Half Moon Bay, en Californie, le mercredi 25 janvier 2023. Zhao a été arrêté pour sept chefs d’accusation. de meurtre après la fusillade du 23 janvier. (Jane Tyska/Bay Area News Group)

Ils n’ont pas vu ce qui s’est passé ensuite, mais ils ont aussi entendu dire par leurs amis qui y vivent que le tireur “est entré dans les caravanes pour chercher des gens et les a abattus”, a déclaré Miriam.

Mercredi, Zhao a fait sa première comparution devant le tribunal et a été inculpé de sept chefs de meurtre et d’un autre chef de tentative de meurtre.

Les autorités ont également identifié les sept victimes mais n’ont pas précisé où elles avaient été tuées. Selon Erlin, Miriam et d’autres personnes interrogées par le Bay Area News Group, quatre ont été tués au California Terra Garden – anciennement appelé Mountain Mushroom Farm – dont les deux hommes chinois qu’Erlin a vus tués. Elle ne connaissait pas leurs noms. Au campement, Erlin et d’autres disent que Jose Romero Perez a été tué et que son frère, Pedro, a été blessé. Erlin a également déclaré qu’une femme qu’elle appelait “Lu” était également décédée dans sa caravane. Les autorités ont identifié Jingzhi Lu, 65 ans, comme victime.

Erlin travaillait à côté de Lu dans le hangar d’emballage. “Nous avons toujours été de bons amis malgré son âge”, a déclaré Erlin, 33 ans. « Elle apprenait l’espagnol. Je n’ai pas appris beaucoup de chinois. Elle m’a toujours taquiné à propos d’avoir un petit ami.

Après les premiers coups, les trois ont eu du mal à savoir quoi faire au début. Miriam a imploré son mari d’aider les deux victimes, mais Erlin avait trop peur : « J’ai dit qu’il fallait y aller, dit-elle, et ne pas sortir de la voiture.

Les deux enfants d’Erlin et les quatre de Miriam étaient à l’école.

Le trio s’est enfui de la ferme.

Zhao aussi, a indiqué la police. Laissant derrière lui quatre morts et un blessé, il s’est dirigé à environ cinq kilomètres le long de la côte jusqu’à Concord Farms, où il avait apparemment travaillé il y a plus de sept ans.

Un mari et une femme qui vivaient là-bas et qui sont ouvriers agricoles – dans une petite pièce inondée jusqu’aux chevilles lors des tempêtes du début du mois – n’ont pas entendu les coups de feu. Mais ils ont vu la suite. Dans une interview avec le Bay Area News Group mercredi, le couple a déclaré que lorsqu’ils sont sortis de leur chambre, ils ont vu trois corps allongés sur le sol.

La femme, âgée de 50 ans, a refusé de donner son nom car elle craignait de perdre son emploi. Mais elle a dit que lorsqu’elle a vu la première victime, elle a pensé qu’il se reposait.

“Je pensais qu’il avait travaillé trop dur et qu’il était donc allongé par terre”, a-t-elle déclaré en mandarin. “Mais ensuite j’ai vu le sang. Il y avait tellement de sang.

Ne sachant que faire, le couple a immédiatement fait demi-tour et est rentré à l’intérieur.

Capture d'écran vidéo de Chunli Zhao, 67 ans, le suspect du meurtre de Seven, arrêté à Half Moon Bay le lundi 23 janvier 2023. (Avec l'aimable autorisation de Kati McHugh)
Capture d’écran vidéo de Chunli Zhao, 67 ans, le suspect du meurtre de Seven, arrêté à Half Moon Bay le lundi 23 janvier 2023. (Avec l’aimable autorisation de Kati McHugh)

“Nous avions tellement peur”, a-t-elle déclaré. “Dans mon cœur, j’avais tellement peur.”

Deux des victimes, un homme et une femme, étaient chinoises, ont-ils déclaré. L’un était hispanique, un homme qui a ensuite été identifié par son ami proche comme étant Marciano Martinez, 50 ans. Le couple ne connaissait qu’une seule victime de nom – Zhishen Liu. Il était marié et avait une fille, ont-ils dit, et est venu de Chine aux États-Unis il y a environ 15 ans – peu de temps après.

En quelques heures, Zhao s’est rendu à la sous-station du shérif du comté de San Mateo à Half Moon Bay et s’est garé juste au moment où une conférence de presse était sur le point de commencer. Les députés ont remarqué le véhicule, qu’ils cherchaient, et en quelques secondes, Zhao était au sol et en état d’arrestation.

À ce moment-là, les familles qui vivaient dans les deux fermes étaient placées en toute sécurité dans des motels locaux alors que la police bouclait les scènes de crime.



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