Par Joe Schneider | Bloomberg

Les autorités américaines ont déclaré avoir arrêté 21 personnes dans cinq États pour avoir prétendument participé à un réseau national qui a volé des milliers de convertisseurs catalytiques dans des voitures, puis les a vendus à des transformateurs pour extraire les métaux précieux des appareils évalués à des dizaines de millions de dollars.

Les responsables de l’application des lois ont également exécuté 32 mandats de perquisition et saisi des millions de dollars d’actifs, notamment des maisons, des comptes bancaires, de l’argent et des véhicules de luxe, a annoncé mercredi le ministère de la Justice dans un communiqué de presse. Le gouvernement demande la confiscation de plus de 545 millions de dollars dans le cadre de cette affaire.

“Ce réseau national de criminels fait du mal aux victimes à travers le pays”, a déclaré le directeur du FBI, Christopher Wray, dans le communiqué. “Ils ont gagné des centaines de millions de dollars dans le processus – sur le dos de milliers de propriétaires de voitures innocents.”

Les voleurs de métaux à la recherche de platine, de rhodium et de palladium ont volé des convertisseurs catalytiques en nombre toujours plus grand, envoyant des réclamations d’assurance automobile monter en flèche à travers le pays, a déclaré State Farm plus tôt cette année. L’assureur a déclaré avoir payé 62,6 millions de dollars pour 32 265 réclamations pour vol de convertisseur catalytique à l’échelle nationale, soit une augmentation de 1 173 % par rapport à 2019.

Un convertisseur catalytique est un dispositif de contrôle des émissions qui se trouve dans le système d’échappement de nombreux véhicules à essence.

Les accusés du réseau de vol ont été inculpés dans deux actes d’accusation distincts devant les tribunaux fédéraux de Californie et d’Oklahoma.

La Californie a des normes d’émissions plus élevées que le reste des États-Unis, de sorte que les convertisseurs catalytiques des véhicules immatriculés dans l’État contiennent des concentrations plus élevées de métaux précieux, ont déclaré les États-Unis dans un dossier déposé devant le tribunal fédéral de Sacramento.

“L’année dernière, environ 1 600 convertisseurs catalytiques auraient été volés en Californie chaque mois, et la Californie représente 37% de toutes les réclamations pour vol de convertisseurs catalytiques à l’échelle nationale”, a déclaré le procureur américain Phillip Talbert pour le district oriental de Californie.

Les voleurs savent quelles marques et quels modèles de véhicules contiennent le plus de métaux précieux dans les convertisseurs catalytiques, a déclaré le gouvernement dans le dossier du tribunal.

“La conception de la Toyota Prius et d’autres véhicules hybrides utilise une très forte concentration de palladium”, ont déclaré les États-Unis. “Par conséquent, ils sont ciblés par les voleurs pour leur valeur élevée, en particulier les années modèles 2004-2009.”

Les neuf personnes inculpées à Sacramento ont été impliquées dans un complot visant à expédier les convertisseurs catalytiques volés de Californie aux installations de DG Auto dans le New Jersey, où les poudres de métaux précieux ont été extraites et vendues à des fins lucratives, ont déclaré les États-Unis.

Les employés de DG Auto ont créé une application de tarification pour les plates-formes Apple et Android qui fournissait des informations de tarification en temps réel aux voleurs de convertisseurs catalytiques et à leurs clients, selon l’acte d’accusation.

Un appel à DG Auto a été transmis à un répondeur, qui a indiqué que la boîte aux lettres était pleine et ne pouvait plus accepter de messages.

Les cas sont US v. Khanna, 22-cr-0213, US District Court, Eastern District of California (Sacramento) et US v. Khanna, 22-cr-348, US District Court, Northern District of Oklahoma.

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