À court de temps et d’options pour économiser l’eau le long de la asséchant le fleuve Coloradoles responsables fédéraux ont déclaré qu’ils envisageaient de libérer moins d’eau des deux plus grands réservoirs du pays en aval vers l’Arizona, la Californie et le Nevada.

Sans suffisamment de neige cet hiver, le niveau d’eau du lac Powell – le deuxième plus grand réservoir du pays – tombera en dessous d’un niveau critique d’ici novembre prochain, selon un nouveau rapport du US Bureau of Reclamation. En dessous de ce point, le barrage de Glen Canyon ne pourra plus produire d’électricité et les experts s’inquiètent de savoir si les conditions vont s’aggraver au point que la structure ne pourra plus du tout envoyer d’eau en aval.

Les conditions sur le fleuve Colorado se dégradent plus rapidement que prévu. Les sept états du bassin fluvial fait peu de progrès en matière d’économie d’eau au cours de l’été et le Colorado se dirige vers son troisième hiver La Niña consécutif, indiquant probablement un manteau neigeux inférieur à la moyenne. Un scénario du pire, autrefois considéré uniquement comme hypothétique, présente désormais une menace très réelle.

“Ça va être moche”, a déclaré Mark Squillace, professeur de droit de l’eau à l’Université du Colorado. “En fin de compte, il n’y aura tout simplement pas assez d’eau disponible.”

La voie à suivre pour Reclamation, les États et des dizaines de tribus amérindiennes se rétrécit, a déclaré Brad Udall, spécialiste de l’eau et du climat à la Colorado State University, qualifiant les implications de “plus que sérieuses”.

Si le gouvernement fédéral intervient trop fort, exigeant des réductions massives de l’utilisation de l’eau, l’ensemble du programme pourrait se transformer en un bourbier de poursuites coûteuses et chronophages, a déclaré Udall. Pas assez fort et la rivière diminue davantage, mettant en danger le mode de vie de plus de 40 millions de personnes et environ 1,4 billion de dollars de l’économie nationale.

Les responsables de la remise en état ont annoncé vendredi qu’ils envisageraient de fermer le robinet pour les États en aval l’année prochaine et en 2024. Un projet de plan devrait être prêt d’ici le printemps.

“Le ministère de l’Intérieur continue de poursuivre une approche collaborative et consensuelle pour faire face à la crise de la sécheresse qui affecte l’Occident”, a déclaré la secrétaire à l’Intérieur Deb Haaland dans un communiqué de presse. “Dans le même temps, nous nous engageons à prendre les mesures rapides et décisives nécessaires pour protéger le fleuve Colorado et tous ceux qui en dépendent.”

Des informations supplémentaires de la part des responsables de Reclamation n’étaient pas disponibles dans l’immédiat.

Surtout ces dernières années, les États du bassin supérieur du Colorado, du Nouveau-Mexique, de l’Utah et du Wyoming ont pointé à plusieurs reprises vers les états du bassin inférieur de l’Arizona, de la Californie et du Nevada comme principale source de déséquilibre au sein du bassin. L’Arizona et la Californie en particulier utilisent depuis des années plus d’eau que ce qui leur est alloué, tandis que les États du bassin supérieur ont toujours utilisé moins que ce qui leur est autorisé.

Il est peu probable que les autorités fédérales interviennent et ordonnent des coupes spécifiques aux principaux utilisateurs d’eau comme l’Imperial Irrigation District en Californie ou des villes comme Los Angeles et Phoenix. Au lieu de cela, le pouvoir de l’agence repose sur les énormes réservoirs qui retiennent l’approvisionnement en eau de ces États en aval et du Mexique, a déclaré Squillace.

En réduisant la quantité d’eau réduite en aval, Reclamation peut pousser les États à absorber les coupes sans dicter comment ils le font.

Squillace a estimé que la remise en état semble susceptible de s’appuyer sur un schéma existant de mesures d’économie d’eau pour rendre le processus encore plus acceptable et pour éviter d’être poursuivi par des États mécontents ou des gestionnaires de l’eau.

Ce cadre a commencé dans les premières années de la méga-sécheresse en cours, qui a commencé à assécher l’Ouest américain vers 2000, à peu près au moment où la demande en eau de la région dépassait son offre. Les sept États se sont mis d’accord en 2007 sur ce que l’on appelle aujourd’hui le Lignes directrices provisoires, fixant des limites à la baisse de l’élévation de l’eau du lac Mead avant que l’approvisionnement de l’Arizona, du Nevada et du Mexique ne soit coupé. Avec ce plan, la part de la Californie, la plus importante du bassin, ne changerait pas.

La sécheresse s’est encore aggravée et les États ont accepté de plus de coupes en 2019y compris des mesures pour couper l’approvisionnement en eau de la Californie, et puis à nouveau en 2021.

Les accords se sont combinés en cinq niveaux de réductions, augmentant en sévérité à mesure que le lac Mead s’enfonce. À ce jour, trois de ces niveaux ont été déclenchés et Squillace a déclaré qu’il prévoyait que Reclamation accélérerait les deux autres, ce qui permettrait d’économiser près de 1,4 million d’acres-pieds.

Pour le contexte, un acre-pied est une mesure volumétrique de l’eau, la valeur d’un an pour deux familles moyennes de quatre personnes. Ce potentiel de 1,4 million d’acres-pieds est insuffisant lorsqu’il est maintenu dans la fourchette de 2 à 4 millions d’acres-pieds. La remise en état a demandé aux sept États d’économiser.

D’autres offres de l’Arizona, Californie et Tribus amérindiennes dans le bassin inférieur pourrait pousser les économies d’eau au-dessus de la barre des 2 millions d’acres-pieds, a déclaré Rhett Larson, professeur de droit de l’eau à l’Arizona State University. Mais ces accords ne sont pas encore finalisés et il n’est pas clair s’ils resteront sur la table si les responsables fédéraux agissent en premier.

Toutes ces économies pourraient être suffisantes pour éviter le pire des scénarios d’ici novembre prochain, a déclaré Jennifer Gimbel, chercheuse principale en politique de l’eau à la Colorado State University.

Le pire pour le moment semble être si l’élévation de l’eau au lac Powell tombait en dessous de 3 490 pieds, ce qui est un scénario possible – bien qu’improbable – sans suffisamment de neige cet hiver, selon une étude de 24 mois publiée par les responsables de Reclamation le mois dernier. . En dessous de ce point, le barrage de Glen Canyon ne peut plus produire d’électricité, ce qui déclencherait presque certainement des augmentations de tarifs, en particulier pour les communautés pauvres, rurales et autochtones de la région.

Juste en dessous de cette altitude se trouvent les tubes à travers lesquels le barrage libère normalement de l’eau en aval à travers le Grand Canyon et dans l’Arizona, le Nevada, la Californie et le Mexique, a déclaré Udall. Si l’eau continue de couler, les fonctionnaires fédéraux devront passer de ces tubes à un système de dérivation d’urgence largement non testé.

“Ils n’ont jamais été exploités année après année”, a déclaré Udall.

Lors d’une inondation en 1983, une petite faille dans les déversoirs de secours du barrage a provoqué un phénomène dévastateur appelé cavitation, qui a déchiré le béton de la structure, menaçant l’ensemble du système.

Si quelque chose de similaire se reproduisait, les tubes de dérivation pourraient devoir être fermés, ce qui signifie que les autorités fédérales ne pourraient pas faire passer l’eau du lac Powell en aval, a déclaré Udall.

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