L’entraîneur de Saint Mary’s, Randy Bennett, au bord des 500 victoires

MORAGA – Lorsque Randy Bennett a été embauché comme entraîneur de basket-ball au Saint Mary’s College au printemps 2001 pour reprendre un programme qui sortait d’une saison 2-27, Darlene Bennett ne savait pas à quoi s’attendre du nouveau concert de son mari.

“Je ne pensais pas que nous serions ici aussi longtemps”, a-t-elle déclaré.

Bennett n’était pas sûr non plus. À 38 ans, il avait travaillé comme entraîneur adjoint à la Conférence de la côte ouest à San Diego et Pepperdine, mais en savait très peu sur le programme des Gaels.

“Donc, mes attentes étaient, allons-y mieux”, se souvient-il. “J’avais suffisamment confiance en moi et dans les joueurs et les entraîneurs qui m’entouraient, je savais que nous pouvions gagner plus de deux matchs.”

Maintenant dans sa 22e saison, Bennett a dépassé ce que lui ou n’importe qui d’autre aurait pu imaginer. Les Gaels, classés 18e et leaders du WCC (19-4, 8-0), affronteront leur rival de l’USF (15-9, 4-5) jeudi soir à Moraga, et si les Gaels l’emportent, Bennett empochera sa 500e victoire.

Darlene Bennett a eu le sentiment il y a quelques semaines que son mari avait près de 500 ans et lui a posé des questions à ce sujet. Déterminé à ne pas être distrait au milieu d’une saison, Bennett a refusé de s’engager dans cette voie. “Il m’a ignoré.”

Personne ne l’ignore maintenant, même Bennett. “Maintenant, ça se rapproche”, a-t-il concédé la semaine dernière. “Ce numéro est difficile à atteindre.”

L’ancien directeur sportif des Gaels, Carl Clapp, qui a embauché Bennett, a déclaré avec satisfaction: “Ce qu’il a accompli là-bas est vraiment remarquable.”

“En fin de compte, basé sur les ressources dont nous disposions, ce sera l’un des meilleurs entraîneurs (emplois) de l’histoire de la NCAA”, a déclaré l’actuel AD de Saint Mary’s Mike Matoso. “C’est assez incomparable.”

L’entraîneur de Gonzaga, Mark Few, dont les Zags (18-4, 7-1), classés 12e, visitent Moraga samedi soir dans un duel pour la première place, a qualifié d ‘”incroyable” ce que son ami et rival a réalisé. “Il est de loin l’un des meilleurs entraîneurs de tout le basketball universitaire.”

Quelques preuves :

– En actualisant la saison COVID 2020-21, Saint Mary’s a remporté au moins 20 matchs en 14 saisons consécutives, datant de 2007-08. Parmi 61 autres programmes de Division I dans 13 États occidentaux – y compris l’UCLA et l’Arizona – seul Gonzaga peut égaler cela. Saint Mary’s n’avait jamais gagné 20 matchs en une saison avant l’arrivée de Bennett.

– Les Gaels n’avaient participé au tournoi de la NCAA que trois fois dans l’histoire du programme avant l’arrivée de Bennett. Ils l’ont fait huit fois depuis 2005 – plus que n’importe quelle équipe du WCC autre que Gonzaga et plus que n’importe quel programme de Bay Area au cours de cette période.

– Les Gaels n’ont gagné qu’une seule fois lors de leurs trois précédentes apparitions dans la NCAA – un match d’ouverture dans les NCAA de 1959 avant de perdre face à l’éventuel champion national Cal lors de la finale régionale – mais en ont remporté cinq sous Bennett, dont un voyage au Sweet 16 en 2010.

– Bennett, à 499-204, est sur le point de rejoindre l’ancien entraîneur de Stanford et Cal Mike Montgomery en tant que seul entraîneur masculin à avoir compilé 500 victoires dans l’une des six écoles de division I de la Bay Area.

Montgomery a repris un programme de Stanford en 1986-87 qui n’avait pas été au tournoi de la NCAA depuis sa victoire en 1942, puis a mené le Cardinal à 12 offres de la NCAA, y compris une apparition au Final Four en 1998. Cela lui donne une appréciation particulière pour ce que Bennett a réussi.

“Randy est aussi bon que possible”, a déclaré Montgomery. «Il a établi un programme en termes de comment ils veulent jouer, une culture là-bas, que vous ne voyez tout simplement pas dans le basket-ball universitaire. L’adhésion, l’engagement que ces jeunes ont envers ce programme est absolument incroyable. C’est un hommage à lui.

Deux éléments principaux ont permis à Bennett de prospérer dans un endroit qui a connu neuf saisons gagnantes au cours des 38 années précédant son arrivée :

1. Il construit des relations, en commençant par ses joueurs, qui permettent aux Gaels de surpasser souvent leur niveau de talent individuel, et2. Il a puisé dans une mine d’or de joueurs en Australie avant que la plupart des autres ne la trouvent.

Les deux sont liés dans la mesure où le succès des joueurs australiens à Saint Mary’s a aidé Bennett à créer un pipeline à partir de Down Under. Les trois ex-Gaëls qui évoluent actuellement en NBA – Patty Mills, Matthew Dellavedova et Jock Landale – sont tous australiens.

Bennett dit que la connexion australienne a été “chanceuse”. Il a été informé du garde Adam Caporn, l’une de ses premières recrues, qui a ensuite aidé les Gaels à décrocher leur première grande star. Daniel Kickert, un attaquant de 6 pieds 10 pouces de Melbourne, a marqué plus de 1 800 points au cours de sa carrière et a été la pierre angulaire de la première équipe NCAA de Bennett en 2005.

Bennett a continué à cultiver des relations en Australie, avec l’équipe de cette année comprenant les partants seniors Alex Ducas et Kyle Bowen ainsi que le centre de première année de 7 pieds 1 pouce Harry Wessels. Jensen Bradtke, un attaquant de 6 pieds 10 pouces dont le père a été quatre fois basketteur olympique, a signé avec les Gaels et deviendra la saison prochaine le 23e joueur australien du programme.

Clapp a déclaré que la capacité de Bennett à se connecter avec les gens s’est d’abord manifestée lors du processus d’embauche, bien que cela n’ait pas fait de mal lorsque l’ancien entraîneur de l’UCLA Steve Lavin et le regretté entraîneur de l’Utah Rick Majerus ont passé des appels de dernière minute en son nom.

“Il n’était pas en première ligne”, a déclaré Clapp, qui a indiqué que le comité de recherche s’était initialement concentré sur deux autres. “J’ai contacté Randy et immédiatement je l’ai aimé en tant que personne. Je l’ai amené sur le campus et finalement nous avons tous convenu que Randy était la bonne personne.

Cela impliquait, entre autres, que Bennett soit disposé et capable de fonctionner dans un environnement sans toutes les cloches et les sifflets des programmes plus riches. “Il y avait quelques défis”, a déclaré Clapp, qui a déclaré que les Gaels n’étaient même pas entièrement financés sur le front des bourses.

La disparité des ressources est la plus grande différence entre Gonzaga et Saint Mary’s, a déclaré Montgomery.

« Gonzaga a construit une installation. Gonzaga affrète des jets. Ils sont importants en termes de budget et d’engagement », a déclaré Montgomery. « Saint Mary’s a pratiquement maintenu ses ressources au même niveau en ce qui concerne la façon dont elle fait les choses. »

Matoso, dans sa cinquième année en tant que directeur sportif de Saint Mary’s, a travaillé dur pour améliorer les installations des Gaels, y compris un complexe de basket-ball de 6 millions de dollars qui comprend un nouveau vestiaire, une salle d’équipe et des bureaux d’entraîneurs. C’est dans les semaines suivant l’achèvement et devrait aider au recrutement.

Le succès que les Gaels ont connu découle de la capacité de Bennett à se connecter avec les autres, a déclaré Clapp. “Il comprend les gens et il est capable de construire des équipes.”

Bennett a déclaré que le plan directeur depuis le début était de recruter non seulement de bons joueurs, mais de bonnes personnes. “Nous leur disons:” Hé, vous devez vouloir être ici autant que nous voulons que vous soyez ici. “”

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