SAN JOSE – Les autorités ont allégué qu’un groupe d’hommes du sud de la Californie, dont l’un était associé à la célèbre mafia Yakuza au Japon, avait payé pour que des femmes émigrent de Chine vers les États-Unis avec l’accord qu’elles rembourseraient leurs dettes en tant que travailleuses du sexe dans bordels opérant à la vue de tous.

Mais lorsque certaines des femmes ont fui vers la Bay Area, selon les procureurs, les hommes n’ont pas simplement essayé de les ramener. Ils ont cherché à se venger sous la forme d’une frénésie violente dans toute la région, violant les femmes qui les avaient quittés et agressant et volant les exploitants de maisons closes qui les avaient accueillis.

Le saccage a pris fin dans la nuit du 28 septembre 2017, lorsque l’un de ces raids de bordel s’est terminé en la mort par balle d’un homme sécurité de travail pour un bordel géré par un complexe d’appartements de luxe au nord de San Jose. À partir de là, les enquêteurs ont dévoilé l’étendue et l’ampleur de la violence qui a précédé cette fusillade, conduisant à une série d’accusations de crime, notamment de meurtre, d’agression sexuelle et de vol qualifié.

Le 15 novembre, un procès de six mois pour trois des hommes inculpés dans la “tournée de vengeance”, comme l’a décrit le procureur adjoint Michel Amaral, s’est terminé par des verdicts de culpabilité et la possibilité de peines de prison à vie sans possibilité de libération conditionnelle.

« Les crimes commis dans cette affaire étaient tout simplement choquants. Il n’y a pas d’autre moyen de le dire », a déclaré Amaral dans une interview. “Quand vous entendez parler de cette affaire pour la première fois, vous penseriez qu’il s’agit d’un braquage. Mais vous n’avez pas besoin de violer une travailleuse du sexe pour avoir des relations sexuelles, vous n’avez pas besoin de l’attacher, de lui bander les yeux. Il s’agissait d’envoyer un message.

Panpan Huang, Jason Shen et Lin Tao devraient être condamnés le 27 janvier dans une salle d’audience du comté de Santa Clara.

L’avocat Joseph Tully, qui représentait Huang, a contesté la solidité de l’affaire pénale, qui, de l’aveu même de l’accusation, reposait sur des preuves médico-légales et circonstancielles en raison de la réticence de nombreuses victimes à témoigner et du fait qu’elles avaient les yeux bandés.

“Bien que je respecte le verdict du jury, je suis déçu car je ne pense pas que les preuves correspondent à la théorie de l’accusation”, a déclaré Tully dans un communiqué.

Le défenseur public adjoint de Tao, Ross McMahon, a refusé de commenter le verdict mais a déclaré qu’il avait l’intention de faire appel après la condamnation. L’avocat de Shen n’a pas immédiatement répondu à une demande de commentaire.

Deux autres accusés ont été initialement inculpés aux côtés du groupe. An Yan a coopéré avec les procureurs en échange d’accusations moindres et d’une éventuelle peine de prison comprise entre 10 et 24 ans. Jun Li a été séparé du procès lorsque son avocat a émis des doutes sur sa capacité mentale, et son cas individuel est en instance.

L’accusation a établi au procès que Huang avait déménagé aux États-Unis et avait lancé une entreprise de bordel avec Shen – qui avait déjà été reconnu coupable de proxénétisme – dans la ville de San Gabriel, dans la région de Los Angeles. Ils ont recruté des travailleuses du sexe en Chine, payant et traitant leur immigration en échange de leur remboursement des dettes dans des bordels gérés par les deux.

Au procès, Amaral a appelé à la barre l’agent du FBI Kathryn McConnell, qui a cité son expérience en matière d’enquête sur le crime organisé japonais. McConnell a témoigné que Huang, un homme d’affaires chinois qui vivait autrefois au Japon, avait un tatouage Yakuza sur tout le corps. L’affiliation spécifique de Huang avec les Yakuza n’a pas été établie. L’identification de McConnell semblait faire partie d’un effort visant à associer l’accusé aux activités de traite des êtres humains de l’organisation mafieuse.

Pour des raisons qui restent obscures, plusieurs femmes travaillant sous Huang et Shen ont fui pour travailler dans des bordels de la Bay Area. L’accusation soutient que Huang et Shen ont répondu en enrôlant Li, Tao et Yan pour « traquer » les femmes ainsi que leurs nouveaux employeurs.

L’enquête policière, menée par le détective du département de police de San Jose Brian Meeker et l’enquêteur de la DA Michael Montonye – un ancien détective du SJPD – a déterminé que les cinq hommes se sont rendus dans la région de la baie le 25 septembre 2017 et “ont volé, violé et commis d’autres actes indescriptibles » contre les travailleuses du sexe dans les bordels résidentiels des comtés de Santa Clara, Alameda et San Mateo.

Dans chaque cas documenté par des détectives, les hommes se sont fait passer pour des clients pour élucider une opération, puis sont revenus avec des pistolets et des tasers et ont ligoté et bandé les yeux des travailleuses du sexe, puis les ont battues et violées. Les assaillants auraient rasé la tête de certaines des victimes. Au moins une victime a été pénétrée avec une aubergine, ont indiqué les autorités. On leur a également volé leurs cartes bancaires, leur argent et d’autres objets de valeur, et on leur a dit de mettre en garde leurs patrons contre l’ouverture de plus de bordels.

Le dernier vol a eu lieu le 28 septembre 2017 à San Jose, dans un complexe d’appartements haut de gamme sur Elan Village Lane, au nord de Montague Expressway. Des agents du SJPD ont été appelés sur les lieux et ont trouvé Xingjian Li, 31 ans, qui travaillait pour la sécurité d’un bordel opérant là-bas, souffrant d’une blessure mortelle par balle.

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