La grève de dizaines de milliers d’étudiants diplômés de l’Université de Californie révèle une vérité inconfortable : pendant des décennies, l’État a régulièrement réduit le financement de l’université tout en s’attendant à ce qu’elle admette plus d’étudiants et les facture plus en cours de route.

Cela a rendu plus difficile pour UC de rester à égalité avec les universités privées bien mieux dotées avec lesquelles elle essaie de rivaliser. En même temps, comme ces universités, l’UC doit compter sur ses étudiants diplômés et les rémunérer adéquatement pour s’acquitter de ses fonctions essentielles.

L’ampleur du désinvestissement de l’État est stupéfiante. En 1980-81, 87% du budget de base de l’université venait de Sacramento. Quatre décennies plus tard, le financement de l’État avait chuté à seulement 39 % du budget de base. Pire encore, une grande partie des revenus perdus a été remplacée par les revenus des frais de scolarité et des frais de scolarité.

Ce n’est pas un développement récent. Il y a plus de dix ans, le chancelier de l’UC Berkeley, Robert Birgeneau, a décrit son campus phare en tant qu’université fédérale parce qu’il recevait plus d’argent des bourses de recherche fédérales et de l’aide aux étudiants que de l’État.

« La réalité, c’est qu’avec le désinvestissement progressif de l’État dans l’enseignement supérieur, l’État devient un acteur tertiaire », a déclaré Birgeneau. m’a dit à l’époque.

La pression exercée sur l’université est renforcée par l’État de 60 ans Plan directeur de l’enseignement supérieur. Il décrète que l’université inscrira les 12,5% des meilleurs diplômés du secondaire.

Cela peut sembler raisonnable à l’époque où la population de l’État était d’environ 16 millions d’habitants. Mais aujourd’hui, la population est de 40 millions.

En conséquence, les inscriptions d’étudiants ont grimpé en flèche, ayant plus que doublé au cours des quatre dernières décennies. Un autre facteur est qu’une proportion croissante d’élèves du secondaire satisfont aux conditions d’admission.

C’est quelque chose à célébrer. Mais cela a également mis plus de pression sur l’université, qui n’a ouvert qu’un seul nouveau campus – UC Merced – au cours du dernier demi-siècle. Avec un effectif encore inférieur à 10 000, Merced n’a que partiellement résolu le problème de la surpopulation.

Ce qui complique le modèle opérationnel de base de l’université, c’est que l’UC s’inscrit proportionnellement loin moins d’étudiants diplômés que les universités privées comparables. En conséquence, il doit puiser dans un bassin plus restreint d’étudiants diplômés pour aider à la recherche et enseigner des sections dans des cours magistraux de plus en plus nombreux.

Tout cela se produit à un moment où les étudiants sont confrontés aux coûts de logement les plus élevés du pays – dans une université qui s’est de plus en plus tournée vers les étudiants pour payer une plus grande part de ses coûts de fonctionnement de base. C’est malgré la charte de 1868 instituant l’université déclarant que “l’admission et les frais de scolarité seront gratuits pour tous les résidents de l’État”.

Un signe positif est que lors de son premier mandat, Gouverneur Gavin Newsom s’est éloigné de bon nombre de ses prédécesseurs en demandant et en fournissant de manière significative des investissements plus importants dans l’université. Mais cela a été rendu possible par les excédents records dont l’État a bénéficié.

Maintenant, ces excédents sont touche à sa fin. Il ne serait pas surprenant que Sacramento revienne une fois de plus à la réduction de la contribution de l’État à l’UC. Cette dynamique contre-productive doit être inversée, aussi difficile soit-elle, si la Californie veut toujours avoir un système universitaire de classe mondiale capable de concurrencer les institutions privées.

Ceux qui se trouvent de part et d’autre de cette grève malheureuse doivent régler leurs différends, et le faire rapidement. Mais au-delà du conflit actuel, les Californiens doivent aussi assumer la responsabilité d’élire des dirigeants qui ont trop souvent choisi, dans des périodes de myopie successives, de se désinvestir de l’université.

Louis Freedberg, anthropologue formé à l’UC Berkeley et journaliste vétéran de l’éducation, est l’ancien directeur exécutif d’EdSource.

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