De nouvelles cartes montrent les risques d’inondation cachés du niveau de la mer et des eaux souterraines

Par Rosanna Xia | Temps de Los Angeles

Au milieu de houles océaniques spectaculaires et de rivières atmosphériques détrempées, un nouveau rapport met à nu un aspect caché de l’élévation du niveau de la mer qui a exacerbé les inondations dans la région de la baie.

Le rapport, qui a été publié mardi, cartographie les zones qui pourraient être inondées par les eaux souterraines planant à quelques pieds, voire à quelques centimètres sous le sol. Cette couche d’eau est poussée vers le haut à mesure que l’eau plus dense de l’océan se déplace vers l’intérieur des terres à cause des marées montantes. En remontant, avant même que l’eau n’arrive à la surface, elle peut s’infiltrer dans les fissures des sous-sols, s’infiltrer dans la plomberie ou, plus insidieusement encore, remobiliser des produits chimiques toxiques enfouis sous terre.

Les communautés qui se considèrent “à l’abri” de l’élévation du niveau de la mer pourraient avoir besoin de penser autrement, a déclaré Kris May, auteur principal du rapport et fondateur de Pathways Climate Institute, une société de conseil basée sur la recherche à San Francisco qui aide les villes à s’adapter au changement climatique. .

“J’ai commencé à travailler sur l’élévation du niveau de la mer, puis je suis passé aux précipitations extrêmes, puis aux eaux souterraines… mais tout est lié”, a déclaré May. Elle a noté que les points chauds où le sol est déjà saturé par la montée des eaux souterraines ont été parmi les premiers à être inondés lorsqu’une récente série de rivières atmosphériques a déversé des précipitations record sur la Californie : « Ces énormes tempêtes mettent vraiment en évidence l’ampleur du risque.

Le rapport n’inclut malheureusement pas tous les comtés de la Bay Area. May a déclaré qu’ils prévoyaient de publier des données mises à jour sur le niveau des eaux souterraines pour les comtés de Santa Clara et Contra Costa dans environ un an.

Les nouvelles découvertes sont le résultat d’un effort conjoint sans précédent de May, du San Francisco Estuary Institute (SFEI), de l’UC Berkeley et d’une vaste équipe de régulateurs, de responsables du bâtiment et d’agences de lutte contre les inondations pour identifier où se trouvent les eaux souterraines le long de la baie. le rivage est proche de la surface ou la dépasse déjà. Un ensemble de cartes consultables, disponibles en ligne pour le public, zoome sur les comtés d’Alameda, Marin, San Francisco et San Mateo – la première des nombreuses juridictions qui, espèrent les chercheurs, subiront ce processus intensif d’affinage des données.

Les cartes s’appuient sur un corpus de recherche nouveau mais croissant. En 2020, une autre étude menée par l’US Geological Survey a jeté les bases de ce problème le long de la côte californienne de 1 200 milles, et les responsables du contrôle des substances toxiques de l’État ont depuis lancé leurs propres efforts de cartographie pour mieux comprendre comment la montée des eaux souterraines pourrait affecter les terres contaminées.

Des recherches similaires sur les communautés vulnérables du sud de la Californie sont également menées par une équipe dirigée par Cal State Long Beach et Cal State Northridge.

Ce risque d’inondation émergent soulève de nombreuses questions difficiles, mais les données jusqu’à présent montrent clairement la nécessité d’une action urgente.

“Nous devons vraiment nous concentrer sur les endroits où les contaminants peuvent être mobilisés par la montée des eaux souterraines, car cela pourrait avoir un impact immédiat sur un enfant de 6 ans, ou une femme enceinte, ou quelqu’un qui a une vulnérabilité supplémentaire dans son système immunitaire”, a déclaré Kristina. Hill, un chercheur de l’UC Berkeley qui s’est particulièrement préoccupé des communautés mal desservies comme Marin City et des zones historiquement industrielles comme East Oakland, où une grande partie du sol est contaminée. “Cette [remobilization] pourrait se produire maintenant alors qu’il fait humide dehors.

Lorsque l’on parle d’eau souterraine, il y a deux types à garder à l’esprit : Le premier, dont les chercheurs s’inquiètent maintenant, est l’eau non confinée qui s’accumule dans les pores du sol très près de la surface. C’est l’eau qui coule des rues et s’infiltre dans le sol. L’autre type, confiné dans des aquifères de plusieurs centaines de pieds de profondeur, est l’eau que nous puisons pour boire.

Lorsque la marée se déplace vers l’intérieur des terres, l’eau douce peu profonde a tendance à flotter au-dessus de l’eau salée plus dense – et est poussée vers la surface à mesure que le niveau de la mer monte. Parce que l’eau souterraine peu profonde n’est pas consommée, peu de gens ont étudié cette couche d’eau en Californie.

Hill, qui dirige l’Institut du développement urbain et régional de l’UC Berkeley, a réalisé pour la première fois il y a près d’une décennie que cette couche d’eau souterraine peu profonde avait été négligée dans les conversations sur l’élévation du niveau de la mer. Avec May et Ellen Plane, qui est maintenant spécialiste de l’environnement au SFEI, elle a analysé les données de 10 000 puits dans la région de la baie et a conclu que plus de deux fois plus de terres pourraient être inondées par les eaux souterraines alors que l’océan continuait de monter.

Puis, dans un mouvement remarquable pour transformer ces premières études d’approximation en données que les agences gouvernementales utiliseraient réellement, les chercheurs ont fait appel aux fonctionnaires eux-mêmes pour aider à combler les lacunes en matière de données. Le personnel de la ville et du comté a retrouvé des rapports géotechniques et d’autres documents éventuellement utiles qui avaient été archivés dans divers services (et souvent cloisonnés). Ils ont passé au crible des centaines de fichiers PDF et de feuilles de calcul pour compiler toutes les données souterraines qui avaient été recueillies pour les permis de construction et les projets.

Le personnel des travaux publics a ensuite vérifié les cartes mises à jour avec leurs propres observations, telles que les égouts pluviaux qui remontent à marée haute et les routes qui ont tendance à inonder même lorsqu’il ne pleut pas.

Des modèles ont émergé. Bon nombre des communautés les plus exposées aux inondations ont été construites le long de ruisseaux historiques ou au-dessus de zones humides remblayées. Lorsque vous superposez 5,5 pieds d’élévation du niveau de la mer sur la carte, l’eau devrait revenir dans pratiquement toutes les zones humides qui ont été remplies.

Les responsables de San Francisco tiennent déjà compte de ces données lorsqu’ils envisagent de nouveaux projets de construction. D’autres villes et comtés commencent à repenser leurs options de protection contre les inondations – une digue ou une digue traditionnelle, après tout, ne ferait rien pour arrêter les eaux souterraines alors qu’elles se déplacent avec la montée de la mer.

En fin de compte, les responsables doivent déterminer quoi faire de tous les sites contaminés le long de la baie qui attendent toujours d’être nettoyés – ou de ceux qui doivent encore être assainis, a déclaré Hill, qui a finalisé une autre série de cartes qui montreront où, et dans quelle direction, la montée des eaux souterraines pourrait remobiliser des produits chimiques nocifs sous terre. L’approche souvent utilisée consistant à « recouvrir » un site de déchets toxiques plutôt que d’enlever réellement la contamination du sol, par exemple, peut ne plus être suffisante

Les régulateurs du Conseil régional de contrôle de la qualité de l’eau de la baie de San Francisco ont suivi toutes ces recherches avec un grand intérêt et plongent déjà dans les cartes mises à jour, a déclaré la directrice générale adjointe Lisa Horowitz McCann. Le conseil a récemment commandé 16 décharges en bord de baie pour tenir compte de la montée des eaux souterraines dans leurs plans de protection contre les inondations à long terme, et les travailleurs sociaux examinent actuellement des centaines de cas pour déterminer quels sites nécessitent des mesures supplémentaires.

“Ces données renforcent davantage – et soutiennent en fait légalement – les actions plus fortes que nous pouvons entreprendre”, a déclaré Horowitz McCann. “Nous examinons maintenant un plus grand univers de cas.”

Les chercheurs espèrent poursuivre ce travail de cartographie pour le reste de la Bay Area. Vient ensuite le comté de Contra Costa dans l’East Bay, où un certain nombre de sites historiquement contaminés sont envisagés pour le réaménagement le long du littoral industrialisé de Richmond.

Beaucoup plus de travail doit également être fait pour comprendre à quoi ressembleront les dommages réels pour les conduites de gaz, les fosses septiques, les fondations et autres infrastructures enterrées, a déclaré Patrick Barnard, dont l’équipe de recherche de l’US Geological Survey a effectué une modélisation approfondie des inondations qui est utilisé par les fonctionnaires de tout l’État.

“Nous devons commencer à fusionner ces informations avec le monde de l’ingénierie”, a-t-il déclaré.

“Nous avons tout construit en supposant que le sol est sec… qu’est-ce que cela signifie qu’il soit maintenant saturé tout le temps ?” Barnard a également étudié ce que les scientifiques commencent à appeler des “extrêmes composés”.

Que faisons-nous lorsque l’eau de mer essaie de s’infiltrer à marée haute, en même temps que nos rivières et nos égouts pluviaux essaient d’évacuer l’excès d’eau de pluie dans l’océan, et que le sol ne peut rien absorber car la nappe phréatique est également inondée ?

“Nous avons examiné cela dans un cas pour la rivière Napa, et fondamentalement, votre tempête hivernale moyenne annuelle pourrait se transformer en inondation de 100 ans si le sol est déjà saturé”, a-t-il déclaré. «Ajoutez-y n’importe quelle quantité de pluie, même des quantités qui ne sont généralement pas catastrophiques… et elles se transforment en impacts catastrophiques.

“Pour Chris Choo, le responsable de la planification du comté de Marin, aider le dernier effort de cartographie a été révélateur à plus d’un titre. Elle a passé des années à aider les communautés à planifier le changement climatique, et les défis n’ont fait que se compliquer à mesure que chaque catastrophe semble submerger la suivante.

“Nous sommes passés de la sécheresse, de la sécheresse, de la sécheresse et d’être vraiment inquiets de ne pas avoir assez d’eau, pour soudainement, en deux semaines, voir les impacts d’en avoir beaucoup trop”, a-t-elle déclaré, notant non seulement les routes inondées. qui ont permis à ses collègues de travailler 24 heures sur 24, mais aussi le puissant surf qui a déchiré une grande partie de la Californie au début du mois et a même divisé une jetée en deux.

“Les gens ont encore tendance à considérer ces choses comme des choses terribles isolées, plutôt que comme faisant partie d’un changement collectif … dans ce que l’avenir pourrait nous réserver”, a-t-elle déclaré. “Nous vivons dans la nature et nous nous considérons trop souvent comme séparés d’elle… mais la nature est toujours très en charge.”

L’écrivain John Woolfolk a contribué à ce rapport.

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