Damar Hamlin et ma relation amour-haine avec le football



Je suis content de ne pas avoir regardé Monday Night Football la semaine dernière.

Quelques jours plus tard, je n’ai toujours aucun intérêt à voir la vidéo YouTube du tacle de Damar Hamlin et de l’urgence médicale qui s’ensuit. Entendre parler de l’effondrement et de l’arrêt cardiaque de Hamlin était déjà assez grave. Cela m’a rappelé de douloureux souvenirs de lycée. Cela m’a aussi forcé une fois de plus à confronter ma relation amour-haine avec le football.

Heureusement, Hamlin semble être sur la voie de la guérison. Son tube respiratoire a été retiré vendredi et il a pu parler à ses coéquipiers Facetime plus tard dans la journée.

Il y a cinquante et un ans, Chuck Anderson n’avait pas cette chance.

J’étais en première à Walla Walla High School à l’automne 1971 et rédacteur sportif du journal de l’école. Je me tenais à l’écart, couvrant le deuxième match de l’année de notre équipe contre les Pendleton Buckeroos.

Anderson était un secondeur vedette de notre équipe, qui était une puissance de l’État de Washington qui n’avait pas connu de saison perdante depuis des décennies. Je ne connaissais pas Anderson personnellement, mais il avait la réputation d’être un grand leader et une personne polyvalente.

Je n’ai pas vu le moment de l’impact. Ce que j’ai vu, c’est Anderson sur le terrain et ses coéquipiers inquiets demandant de l’aide. Il avait été touché à la tête et était inconscient. Il a semblé beaucoup trop de temps avant qu’il ne soit transporté en ambulance à l’hôpital.

Des rapports ont commencé à circuler selon lesquels il était tombé dans le coma. Deux jours plus tard, au milieu des cours, notre directeur adjoint a annoncé par l’interphone de l’école qu’Anderson était décédé.

Ceux qui me connaissent savent que je suis rarement à court de mots. Et que souvent je ne comprends pas complètement ce que je ressens à propos de quelque chose jusqu’à ce que j’écrive à ce sujet.

Mais la mort d’Anderson m’a laissé sans voix. Je n’en ai pas parlé aux camarades de classe. Je n’arrivais pas non plus à trouver les mots pour écrire à ce sujet dans le journal de l’école, même si c’était mon travail. Je me souviens m’être senti paralysé, ne sachant pas comment procéder.

Je n’étais pas seul. L’expérience a jeté un voile sur l’ensemble du corps étudiant pour le reste de l’année scolaire. Avec raison. Je soupçonne que pour beaucoup, comme pour moi, c’était la première fois que nous acceptions la mort de quelqu’un de notre âge. Et quelqu’un que nous admirions tous.

Je n’ai jamais essayé pour l’équipe de football du collège ou du lycée. Ma mère l’a interdit. À vrai dire, j’étais secrètement heureux de l’excuse, pas que quelqu’un me suppliait de me joindre. J’étais si maigre à l’époque que la seule position que j’aurais pu jouer avec succès était l’extrémité gauche sur le banc. Mais j’étais un fan passionné, aimant la nature stratégique et compétitive du jeu.

La mort d’Anderson et les blessures graves endurées par certains de mes autres camarades de classe du secondaire m’ont forcé à réévaluer ma façon de penser.

La recherche nous indique qu’environ 1 million de garçons jouent au football au lycée chaque année. Environ 350 000 sont blessés, les blessures les plus courantes étant les commotions cérébrales. Vingt joueurs sont morts en 2021, selon le Centre national des blessures sportives catastrophiques. Ces chiffres font facilement du football au lycée le sport le plus dangereux pour les joueurs.

Cela pose la question de savoir à quel moment un sport devient-il si dangereux qu’il ne devrait pas être pratiqué. Cinquante morts par an ? 100 ?

En 1905, le président Theodore Roosevelt a convoqué les entraîneurs et les administrateurs de Harvard, Yale et Princeton à Washington, DC, et aurait menacé d’interdire le football s’ils ne pouvaient pas rendre le jeu plus sûr. Ce besoin demeure aujourd’hui.

Comme je l’ai écrit à plusieurs reprises dans des éditoriaux, le risque de dommages graves causés par des commotions cérébrales est trop élevé pour que les parents permettent à leurs enfants de jouer au football avec tacle. Des chercheurs écrivant en 2018 pour la revue de neurologie Brain signalé que le risque de coups répétés à la tête chez les jeunes footballeurs double le risque de problèmes de régulation du comportement, d’apathie et de fonctionnement exécutif et triple le risque de dépression cliniquement élevée. Pendant des années, la NFL a caché le risque à long terme de blessures graves à la tête dues à des impacts répétés.

Il y a une raison pour laquelle le football reste le sport préféré des États-Unis. C’est un jeu passionnant offrant une grande valeur de divertissement. Mais j’ai arrêté de regarder des matchs de boxe après avoir vu Muhammad Ali battre Chuck Wepner en bouillie sanglante en 1975. Autant que j’aime regarder, le football pourrait être le prochain.

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