Par KRISTIE RIEKEN (rédactrice sportive AP)

HOUSTON (AP) – Pour maintenant et pour toujours, Dusty Baker, le conteur épique, le lanceur de noms de première classe, le mâcheur de cure-dents et le condamné à perpétuité de baseball portera un titre des plus distingués.

Entraîneur de champion de la série mondiale.

L’homme qui peut tisser une histoire comme peu d’autres, se souvenant avec nostalgie de son temps sous la tutelle de Hank Aaron ou des rencontres fortuites avec Jimi Hendrix, John F. Kennedy Jr. et d’innombrables autres, a terminé le seul chapitre manquant de sa propre histoire samedi soir.

Après 25 saisons en tant que skipper de la grande ligue parsemées de quelques quasi-accidents douloureux, Baker, âgé de 73 ans, est finalement rentré chez lui lorsque ses Astros de Houston ont battu les Phillies de Philadelphie 4-1 pour remporter le titre.

“Si cela s’était produit il y a des années, je ne serais peut-être même pas ici”, a déclaré Baker. “Alors peut-être que cela n’était pas censé se produire pour que je puisse, espérons-le, influencer la vie de quelques jeunes hommes et de leurs familles et un certain nombre de personnes dans le pays en montrant ce que la persévérance et le caractère peuvent faire pour vous à long terme.”

Lorsque Yordan Alvarez s’est connecté sur un circuit de trois points en sixième manche, les caméras se sont tournées vers un Baker rayonnant qui a levé les deux bras au-dessus de sa tête. À la fin du match, le personnel d’entraînement et d’entraînement a encerclé Baker, sautant de haut en bas en scandant «Dusty! Poussiéreux! Poussiéreux!” dans la pirogue avant de rejoindre les joueurs sur le terrain.

L’épouse de Baker, Melissa, et son fils Darren Baker étaient sur le terrain pour célébrer son titre tant attendu et ils ont tous partagé un câlin peu de temps après la finale.

“Il a versé beaucoup de sang, de sueur et de larmes et le jeu l’a presque tué lorsqu’il a eu un accident vasculaire cérébral en 2017”, a-t-elle déclaré. “Donc, juste pour voir tout cela se mettre en place – il a travaillé si dur et si quelqu’un l’a mérité … c’est lui.”

Il est devenu le plus ancien entraîneur à remporter une Série mondiale lors de son troisième voyage en tant qu’entraîneur à la Classique d’automne. En tant que joueur, il est allé trois fois avec les Dodgers, remportant tout en 1981.

Il est entré dans le match de samedi en tant que manager le plus gagnant sans titre de la Série mondiale et s’est amélioré à 2 094-1 790 avec cette victoire la plus mémorable.

“J’ai remporté 2 000 victoires et tout ce dont ils parlent, c’est que je n’ai pas encore gagné la Série mondiale”, a-t-il déclaré jeudi.

Ils ne peuvent plus dire ça.

L’as de Houston Justin Verlander a fait l’éloge du skipper.

“Pour … être l’équipe qui a réussi à le faire, je sais ce que cela signifie pour lui et cela signifie tellement pour nous”, a-t-il déclaré. « Je ne pourrais pas être plus heureux pour lui. Ne pourrait pas être plus heureux pour nous. Je ne pourrais pas être plus heureux pour la ville.

Baker rejoint Dave Roberts (Dodgers, 2020) et Cito Gaston (Blue Jays, 1992, 1993) en tant que seuls managers noirs à avoir remporté une Série mondiale.

“Je ne pense pas à être un manager afro-américain parce que je me regarde tous les jours dans le miroir et je sais ce que je suis”, a-t-il déclaré avant le match. “Tu sais ce que je dis? (Mais) je sais qu’il y a une certaine pression de la part de beaucoup de gens qui tirent pour moi, en particulier les personnes de couleur. Et cette partie que je ressens. Je l’entends tous les jours… et j’ai donc l’impression d’avoir été choisi pour ça.

Il ne savait pas qu’il était le plus ancien manager à remporter un titre, mais il était parfaitement conscient qu’il n’était que le troisième homme noir à le faire.

“Je ne pense pas à être le plus âgé”, a-t-il déclaré. « Je ne pense pas à mon âge. Mais je pense être le troisième manager noir avec Dave Roberts et mon bon ami Cito Gaston, qui était vraiment responsable de moi quand j’étais enfant quand j’ai signé pour la première fois avec les Braves.

Il a aidé les Astros à remporter leur deuxième titre de la Série mondiale et le premier depuis celui entaché de scandale en 2017 qui a fait de Houston l’équipe la plus détestée du baseball. Baker a aidé à nettoyer l’image de l’équipe après cela et certains ont commencé à contrecœur à soutenir les Astros parce qu’ils l’admiraient.

Bien qu’aimé à travers le jeu, il est rapidement devenu un favori des fans à Houston. Samedi soir, plusieurs fans ont fièrement affiché des pancartes indiquant «Do it 4 Dusty».

« J’ai eu des hauts et des bas, des déceptions, tu sais ? Mais ces déceptions vous rendent plus fort ou vous brisent », a déclaré Baker. “Donc, cela a été en quelque sorte l’histoire de ma vie où les gens me disent ce que vous ne pouvez pas faire ou même maintenant, j’ai gagné un tas de matchs, mes équipes ont gagné un tas de matchs, et tout ce dont j’entends parler, c’est ce que vous ne faites pas ne fais pas, tu n’aimes pas ça ou tu n’aimes pas les jeunes joueurs, tu ne peux pas gérer les lanceurs, tu ne peux pas, et je me dis, eh bien, putain, qu’est-ce que j’ai fait? Au bout d’un moment, j’ai arrêté d’écouter les gens me dire ce que je ne peux pas faire.

Baker est le 12e manager de l’histoire des ligues majeures à atteindre 2 000 victoires et le premier homme noir à le faire. Dix des 11 autres managers qui ont accumulé au moins 2 000 victoires sont dans le Hall of Fame. Bruce Bochy (2 003), qui n’est pas encore éligible, est la seule exception.

Baker a dirigé San Francisco, les Cubs de Chicago, Cincinnati et Washington avant de venir à Houston. Il est le seul manager de l’histoire des ligues majeures à avoir emmené cinq équipes différentes en séries éliminatoires.

Baker s’était approché avant. En 2002, ses Giants de San Francisco avec Barry Bonds sont entrés dans le match 6 contre les Angels d’Anaheim à une victoire loin d’un titre. En tant qu’équipe de route pour les deux derniers matchs de cette série, les Giants ont gaspillé une avance de cinq points dans une défaite de 6-5 lors du sixième match avant que les Angels ne remportent le titre avec une victoire de 4-1 dans le match 7.

Après la défaite écrasante du match 7, Baker a rencontré son père, Johnnie B. Baker Sr., qui a livré un message dur.

“Il dit: ‘Mec, après la façon dont (vous) avez perdu celui-là, je ne sais pas si vous en gagnerez un autre”, a rappelé Baker l’année dernière.

Même si son père est parti depuis plus d’une décennie, il pense toujours à lui tous les jours et se souvient souvent de ce moment. Il a été poussé à prouver que son père avait tort.

Après avoir été licencié par les Nationals après une saison de 97 victoires en 2017, Baker s’est demandé s’il aurait un jour une autre chance de gérer, et encore moins de remporter ce titre insaisissable.

De retour chez lui dans le nord de la Californie, alors qu’il travaillait dans son entreprise viticole et cultivait du chou vert dans son jardin, il se sentait souvent perplexe d’avoir été ignoré si souvent pour des entretiens alors que les ouvertures de direction allaient et venaient, après avoir posé des questions qui, selon lui, étaient restées sans réponse. au cours des années.

Puis vint 2019 et la révélation étonnante que les Astros avaient illégalement volé des pancartes en 2017 et à nouveau en 2018. Le manager AJ Hinch a été suspendu pendant un an puis licencié, laissant la place à Baker pour revenir au jeu.

Baker a pris le relais pour la saison 2020 raccourcie par COVID-19. Les Astros se sont lancés dans les séries éliminatoires en tant qu’équipe joker avant de se réchauffer en séries éliminatoires pour remporter une victoire avant d’atteindre la Série mondiale.

Baker a fait son retour dans la série la saison dernière, mais a de nouveau échoué alors que Houston est tombé à Atlanta en six matchs.

Baker était un ami de toujours avec Aaron, décédé en janvier 2021 à 86 ans. Il a plaisanté en disant qu’il n’avait probablement pas Aaron à ses côtés l’année dernière contre ses Braves, mais que les choses devraient être différentes cette fois-ci.

“Il soutenait probablement les Braves l’année dernière”, a déclaré Baker le mois dernier. “Je pense maintenant qu’il me soutient.”

Hammerin’ Hank aurait certainement été fier de voir son pote franchir enfin ce cap puisque Baker était à ses côtés pour son plus gros.

Baker était sur le pont et parmi les Braves se sont rassemblés à l’assiette pour célébrer avec Aaron le 8 avril 1974, lorsqu’il a frappé son 715e circuit pour dépasser Babe Ruth pour la plupart de tous les temps.

Lorsque le fait que l’avenir de Baker soit incertain parce qu’il n’est pas sous contrat pour la saison prochaine a été soulevé, il est intervenu avant que la question ne puisse être résolue. « Je ne m’inquiète pas pour tout ça, dit-il. “Je vais juste profiter d’aujourd’hui et je suis sûr qu’on s’en occupera.”

Baker a suivi sa routine normale avant de venir au stade de baseball samedi. Il a pris du café dans un endroit préféré de Rice Village et a récupéré ses vêtements chez le nettoyeur à sec.

Baker est également allé chez le cordonnier pour obtenir des «chaussures chères» qu’il faisait réparer parce que la semelle s’était détachée.

Une bonne chose aussi, car après la victoire de samedi soir, il aura besoin d’une belle paire de chaussures à la fin de sa carrière pour une entrée probable au Temple de la renommée.

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