À l’approche des élections de mi-mandat, la plupart des reportages politiques que je vois décrivent le concours comme une lutte entre les républicains profitant d’une mauvaise économie et les démocrates essayant d’effrayer les électeurs à propos de l’agenda social régressif du GOP. Les électeurs perçoivent en effet une mauvaise économie. Mais les perceptions ne correspondent pas nécessairement à la réalité.

En particulier, bien que les reportages politiques tiennent généralement pour acquis que l’économie est en mauvaise posture, les données racontent une histoire différente. Oui, nous avons une inflation inquiétante. Mais d’autres indicateurs brossent un tableau beaucoup plus favorable. Si l’inflation peut être réduite sans une grave récession – ce qui semble être une possibilité réelle – les futurs historiens considéreront la politique économique face à la pandémie comme une réussite remarquable.

Alors, comment l’économie actuelle se compare-t-elle à la veille de la pandémie ?

Premièrement, nous avons eu une reprise plus ou moins complète de l’emploi et de la production. Le taux de chômage, à 3,5 %, est de retour là où il était avant que le virus ne frappe. Il en va de même pour le pourcentage d’adultes dans la force de l’âge employés. Le produit intérieur brut est proche de ce que le Congressional Budget Office prévoyait avant la pandémie.

Cette bonne nouvelle ne doit pas être prise pour acquise. Au cours des premiers mois de la pandémie, il y avait de nombreuses prédictions selon lesquelles cela conduirait à des «cicatrices», des dommages persistants aux emplois et à la croissance. La lenteur de la reprise après la récession de 2007-2009 était encore fraîche dans les mémoires des économistes. Ainsi, la rapidité avec laquelle nous sommes revenus au plein emploi est remarquable, à tel point que nous pourrions l’appeler la Grande Reprise.

Pourtant, bien que les travailleurs puissent retrouver un emploi, leur pouvoir d’achat n’a-t-il pas été durement touché par l’inflation ? La réponse pourrait te surprendre.

En septembre, les prix à la consommation étaient supérieurs de 15 % à ce qu’ils étaient à la veille de la pandémie. Cependant, les salaires moyens ont augmenté de 14%, correspondant presque à l’inflation. Les salaires des travailleurs non superviseurs, qui représentent plus de 80 % de la main-d’œuvre, ont augmenté de 16 %. Dans l’ensemble, les salaires réels n’ont donc pas été fortement touchés, bien que l’essence et la nourriture – qui ne sont pas très affectées par la politique mais qui comptent beaucoup pour la vie des gens – soient devenues moins abordables.

Mais faire baisser l’inflation ne nécessitera-t-il pas une vilaine récession ? Peut-être, et les prédictions généralisées de récession peuvent peser sur les perceptions du public. Mais ce sont des prédictions, pas un fait établi – et de nombreux économistes ne sont pas d’accord avec ces prédictions.

Pourtant, le public a des perceptions économiques très négatives. Cela ne nous dit-il pas que l’économie va vraiment mal ?

Non, ce n’est pas le cas. Les gens savent à quel point ils s’en sortent bien eux-mêmes. Cependant, leurs opinions sur l’économie nationale peuvent diverger fortement de leur expérience personnelle.

Une enquête de la Réserve fédérale a révélé qu’en 2021, il y avait un énorme écart entre le nombre croissant de personnes ayant une vision positive de leurs propres finances et le nombre décroissant ayant une vision positive de l’économie ; les perceptions de l’économie locale, que les gens peuvent voir de leurs propres yeux, se situaient quelque part entre les deux. Je soupçonne que lorsque nous aurons des résultats pour 2022, ils se ressembleront.

Pour être juste, la résurgence de l’inflation après des décennies de quiescence, combinée aux craintes d’une éventuelle récession, a déconcerté de nombreux Américains. Le point, cependant, n’est pas que le public a tort de s’inquiéter ; c’est que les opinions publiques négatives sur l’économie ne réfutent pas la proposition selon laquelle l’économie se porte bien dans de nombreux domaines, mais pas dans tous.

Maintenant, je ne dis pas que les démocrates passent leurs derniers jours de campagne à dire aux électeurs que l’économie va en fait très bien. Ce n’est pas le cas.

Mais les démocrates ne devraient pas non plus admettre que l’économie globale est en mauvais état. De très bonnes choses se sont produites sous leur surveillance, surtout une reprise de l’emploi qui a dépassé les attentes de presque tout le monde. Et ils ont parfaitement le droit de souligner que si les républicains peuvent dénoncer l’inflation, les républicains n’ont aucun plan pour la réduire.

Paul Krugman est chroniqueur au New York Times.

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